Publicado: 
12 de noviembre de 2003

El Sol se Enloquece



A pesar de que el máximo solar ocurrió hace años, el Sol ha vuelto a ser bastante activo. ¿Se ha roto el ciclo de manchas solares?

NASA

Noviembre 12, 2003: Imagínese que está en California. Es Julio, mediados de verano. El sol sale temprano; los rayos brillantes calientan el suelo. Es un gran día para salir afuera. Entonces, de repente, comienza a nevar, no solo una ráfaga, sino una ventisca que no se detiene en dos semanas.

Esto es lo que los meteorólogos llaman clima de estación invertida.

Suena increíble, pero algo así puede ocurrir en el sol, dice David Hathaway, físico solar en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales (Marshall Space Flight Center) de la NASA.

Sólo unas cuantas semanas atrás, la actividad solar era baja. La cara del sol estaba casi en blanco con pocas manchas, dice Hathaway y el clima en el espacio cercano a la Tierra era moderado. Moderación es justo lo que se espera en este punto del ciclo solar de 11 años, explica. El máximo más reciente fue en el año 2001, y la actividad solar ha estado decreciendo desde entonces.

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De repente, sin embargo, a finales de Octubre, el sol comenzó a comportarse de forma extraña. Tres manchas gigantes aparecieron, cada una de ellas más grande que el planeta Júpiter. En California donde el humo de los incendios atenuaba el sol lo suficiente para mirarlo directamente, observadores ocasionales se asustaron de las enormes manchas del sol. Una de ellas llamada mancha 486, es la más grande en 13 años.

Derecha: El astrofotógrafo Bob Sandy de Virginia tomó esta fotografía de la mancha gigante 486 emergiendo desde un lado del sol el 23 de octubre de 2003. Es precedida de otra mancha gigante numerada 484. [más información]

Las manchas solares causan llamaradas solares y, normalmente, las llamaradas solares provienen de las manchas más grandes. Las tres manchas gigantes desencadenaron once llamaradas de tipo X en sólo catorce días, igual al número total observado durante los doce meses anteriores.

Muchos fueron los efectos en la tierra: Apagones de radio, comunicaciones interrumpidas. Los protones solares penetraron en las capas superiores de la atmósfera, exponiendo a los astronautas y a algunos viajeros aéreos a dosis de radiaciones iguales a una radiografía pectoral. Aparecieron auroras en todo el mundo, en Florida, Texas, Australia y muchos otros lugares donde son raramente observadas.

Los investigadores catalogan las llamaradas solares de acuerdo con la cantidad de rayos X que provocan. Las llamaradas tipo C son las más débiles. Las de clase M son medianamente fuertes. Las llamaradas de tipo X son las más potentes. Cada categoría tiene subdivisiones: Por ejemplo X1, X2, X3... Una llamarada de clase X se registra como X1 o X2. El 4 de noviembre, la mancha 486 liberó una llamarada de registro X28, la más potente nunca antes observada.

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Izquierda: Un telescopio ultravioleta a bordo del Observatorio Heliosférico Solar (SOHO) capturó esta imagen en negativo el 4 de noviembre de 2003 de la súper llamarada X28 cerca de un lado del sol. [más información]

En 1989, una llamarada con sólo la mitad de esa potencia causó una caída de corriente generalizada en Quebec, recuerda Hathaway. La explosión de la semana pasada apuntaba lejos de la tierra, por lo tanto sus efectos en nuestro planeta serán ligeros, con un poco de buena suerte.

Todo esto ocurrió dos años después del máximo solar, lo cual genera una pregunta: ¿hay algo mal en el ciclo solar? ¿Está enloqueciendo el sol?

No hay nada mal, asegura Hathaway. El sol no está a punto de estallar y el ciclo de manchas solares no está roto. Estas últimas manchas eran casuales, por decirlo así, pero el ciclo de manchas solares contabilizadas durante muchas semanas está decreciendo tal y como se predijo. Estamos en camino a un mínimo solar en el año 2006.

Sin lugar a dudas, es posible que lo que hemos presenciado es una parte normal del ciclo solar, especula Hathaway. Hay una tendencia curiosa por la cual las llamaradas solares más grandes ocurren tras un máximo solar, en el descenso hacia el mínimo solar. Esto ha ocurrido durante dos de los tres últimos ciclos solares. El grafico abajo ilustra este punto.

Abajo: Usando datos archivados en el Centro de Ambientes Espaciales (Space Environment Center) del NOAA, Francis Reddy creó esta gráfica del número de manchas solares y llamaradas solares de clase X durante los últimos tres ciclos solares.

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Consideremos el año 1984, dice Hathaway. La aparición de manchas estaba decreciendo, y el sol se estaba acercando rápidamente al mínimo solar de 1985-86. De repente una mancha solar gigante apareció, como la mancha solar 486 del tamaño de Júpiter y liberó dos docenas de llamaradas tipo M, incluyendo una notable llamarada registrada en X13. La gente, en aquel tiempo, también se preguntaría si el ciclo solar se habría roto.

Es difícil estar seguros de lo que es normal y de lo que no lo es, indica Hathaway. Los astrónomos han estado observando los rayos X del sol sólo durante 35 años o tres ciclos solares. Con tan pocos datos no podemos llegar a conclusiones estadísticas aceptables.

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Una cosa es segura: la agitación en la actividad solar puede ocurrir en cualquier momento. La próxima vez, dice Hathaway, podría ocurrir sólo en menos de una semana.

La mancha 486 y sus compañeras están ahora en la cara lejana de la rotación de 27 días del sol. Sospechamos que están aún activas, dice Hathaway, porque el Observatorio Solar y Heliosférico (SOHO), un satélite orientado al sol, ha fotografiado nubes de gas siendo lanzadas desde el sol por explosiones nunca vistas. A menos que esas manchas se disipen, lo cual puede ocurrir, reaparecerán en la cara orientada a la Tierra tan pronto como el 14 de Noviembre.

¿Que ocurrirá después? Nadie lo sabe.

Más Información (en inglés y español)

Predicciones del Ciclo de Manchas Solares -- (Science@NASA) por el físico solar David Hathaway.

Supertormenta Solar -- (Ciencia@NASA) Los científicos están comenzando a comprender los eventos de la histórica tormenta solar de 1859.

Las Llamaradas Solares más grandes de la historia -- (SpaceWeather.com) Tres de las diez mayores fueron liberadas por la mancha 486.

¿Qué es una llamarada solar de "Clase X"? -- (SpaceWeather.com).

El apagón de la central Hidroeléctrica de Quebec de Marzo de 1989 -- El 13 de Marzo de 1989, una falla en un transformador de alimentación de las líneas de transmisión del sistema Hidroeléctrico de Québec provocó un colapso en toda la red eléctrica. La causa fue una tormenta geomagnética.

Las tormentas geomagnéticas pueden amenazar las redes eléctricas -- La red Norteamericana se parece a una gran antena, atrayendo corrientes eléctricas inducidas por tormentas solares gigantes.

SpaceWeather.com -- información actualizada acerca de la actividad solar y auroras.

Centro de Ambientes Espaciales del NOAA -- la fuente gubernamental oficial de los EEUU sobre datos de clima especial y pronósticos.


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