Publicado: 
24 de abril de 2002

Calma, Observadores de Planetas, Sólo Estamos en Abril

Los cinco planetas más brillantes están convergiendo en el cielo occidental para ofrecer un espectáculo que cautivará a los observadores del firmamento, en mayo de este año 2002.

NASA

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Abril 24, 2002: Está en la radio, en los periódicos y en la televisión: ¡Los planetas se están alineando! Últimamente, no puedo ir a ningún lugar sin que alguien se acerque a preguntarme sobre el tema. "¿Hacia dónde debo mirar?", preguntan. "¿Me lo he perdido?"

Y a todos les repito lo mismo: "Calma, apenas estamos en abril".

Los planetas se hallan ciertamente convergiendo en el cielo occidental este mes. Justo después del atardecer usted puede ver a Mercurio, Venus, Marte, Saturno y Júpiter -- los cinco planetas más brillantes -- en una línea que se extiende hacia arriba desde el horizonte occidental hasta la media distancia al cenit. Es una vista agradable.

Arriba: Cuatro planetas y la Luna sobre San Diego, California, el 14 de abril, 2002. Crédito: Dennis Mammana.

Pero lo mejor está aún por llegar... en mayo.

Esto ocurrirá cuando Mercurio, Venus, Marte y Saturno formen un llamativo grupo en la constelación de Tauro. Júpiter flotará por encima de ellos en Géminis, a tan sólo una constelación de distancia. No se requieren telescopios o binoculares para verlos. Todo lo que usted necesita son sus ojos y una vista clara del horizonte al poniente.

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Desde ahora y hasta el 30 de abril, Júpiter (a media distancia entre el horizonte y el punto más alto en el cielo) y Venus (más cerca del horizonte) son los centros de atracción. El gigante Júpiter es brillante, y Venus lo es aún más. El segundo planeta desde el Sol, cubierto de nubes, es tan llamativo que muchas veces es confundido con un ovni o con un aeroplano que aterriza. Si dibujamos una línea en el cielo que una a Venus y a Júpiter, esta línea pasará más o menos a través de Marte y Saturno, que son más tenues.

Los observadores del firmamento que se asomen afuera de sus casas después del atardecer esta semana podrán también ver a Mercurio. Es esa estrella que se halla justo debajo de Venus y que se ve a través del brillo del Sol cuando éste se oculta. Mercurio se encuentra ascendiendo más y más en el cielo cada noche, y para el 1o. de mayo, permanecerá visible por más de una hora después del atardecer.

Yo tengo planeado salir afuera cada noche después de la cena entre el 1o. y el 7 de mayo. Durante esta semana, la estrella roja Aldebarán, Mercurio, Venus, Saturno y Marte se hallarán todos dentro de un círculo de menos de 10 grados de diámetro en la bóveda celeste. (Diez grados es aproximadamente el ancho de su puño al sostenerlo con el brazo estirado). Cada noche ofrecerá algo diferente y hermoso: El día 3 de mayo, por ejemplo, Marte y Saturno estarán separados por escasos 2.5 grados. El 4 de mayo, Mercurio alcanza su máximo acercamiento a los otros planetas. El 5 de mayo, Marte, Saturno y Venus formarán un triángulo de exactamente 3 grados por lado. Y así...

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Izquierda: El cielo occidental visto desde una latitud media en el hemisferio norte justo después del atardecer el 5 de mayo, 2002.

Los planetas comenzarán a dispersarse durante la segunda semana de mayo. Mercurio y Saturno se moverán hacia el Sol, donde desaparecerán de nuestra vista -- Mercurio primero, después Saturno para finales del mes. Venus se moverá en la dirección opuesta, lejos del Sol y hacia Júpiter. Esos dos brillantes planetas están destinados a tener un excitante encuentro cercano a principios de Junio... pero esa es otra historia.

El 10 de mayo -- marque esta fecha en su calendario -- Venus tiene otro encuentro. Conforme el cielo se oscurezca aquella tarde de viernes, Venus y Marte saltarán de la oscuridad apenas con un tercio de grado de separación. (La punta de su dedo meñique sostenido a la distancia de su brazo estirado, es casi dos veces más ancho). ¡Es una rara oportunidad para asomarse a través de un telescopio y ver dos planetas a la vez! La deslumbrante y blanquecina Venus será casi 100 veces más brillante que el amarillento Marte, pero no importa -- ambos serán visibles.

Otro día para recordar es el 14 de mayo. Entonces el satélite de nuestro planeta se deslizará sobre el cielo, pasando por Venus con menos de un grado de distancia entre ellas, en su máximo acercamiento. Y la Luna será notable por sí misma: será una creciente tenue, casi totalmente oscura. Aún así, la parte "oscura" de la Luna brillará suavemente con el "Brillo de la Tierra" -- esto es, la luz solar reflejada por nuestro planeta. Junto a Venus, una Luna así es simplemente indescriptible.

Abajo: Una Luna creciente con Brillo de la Tierra el 14 de abril del 2002. Crédito: Sal Viviano. [más información]

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Si usted se pierde el encuentro del 14 de mayo entre la Luna y Venus, no se preocupe. Habrá otro muy parecido un mes después. Pero si se pierde la reunión de los 5 planetas entre el 1o. y el 7 de mayo, entonces tendrá usted que esperar 58 años para intentarlo de nuevo.

¿Porqué tanto tiempo?

Dos de los cinco planetas más brillantes (Venus y Mercurio) están siempre cerca del Sol, lo que significa que una reunión de Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno solamente puede ocurrir si el Sol está cerca. Usualmente nuestra deslumbrante estrella echa a perder el espectáculo. En verdad, eso es exactamente lo que sucedió hace dos años en mayo 5 del 2000, cuando los mismos 5 planetas se reunieron con el Sol en el centro. Nadie pudo ver nada. La próxima vez que converjan lo suficientemente lejos del Sol como para distinguirlos tan fácilmente como los veremos en mayo del 2002, será en julio del año 2060.

Así que despreocúpese, apenas estamos en abril. Sólo que no se pierda mayo.

Más Información

Los Planetas en el 2002: Una Extraña Danza de Planetas (Sky & Telescope); Una Época de Bonanza Para los Observadores de Planetas (Planetario Abrams);

Estos mapas celestes muestran la apariencia del cielo occidental después del atardecer desde latitudes medias en el Hemisferio Norte: Abril 25, mayo 1, mayo 2, mayo 3, mayo 4, mayo 5, mayo 6, mayo 7, mayo 10, mayo 14, 2002.

¿Y que hay del Hemisferio Sur? Los planetas se están alineando allá también, pero el apretado trío de Saturno, Venus y Marte está más cerca del horizonte cuando el Sol se oculta, a principios de mayo. La reunión es más difícil (pero no imposible) de observar al sur del ecuador.

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Arriba: Los cinco planetas más brillantes también se juntaron hace dos años. Pero el Sol echó a perder la vista. Esta extraordinaria imagen coronográfica proviene del Observatorio Solar y Heliosférico (Solar and Heliospheric Observatory). El disco azul en el medio bloquea el brillo del Sol (que se denota aquí con un círculo blanco) y revela a Mercurio, Venus, Saturno y Júpiter. Marte se encuentra justo afuera del campo de visión de la imagen. [más información]

Brillo de la Tierra -- (Ciencia@NASA) La primavera en el hemisferio norte es la mejor época para ver una de las más encantadoras vistas en el cielo: La luz de la Tierra reflejada en la Luna.

Galería de Planetas de la Primavera 2002 -- de SpaceWeather.com


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