Publicado: 
21 de junio de 2002

La Sombra de Shaq en el Solsticio

La achaparrada sombra de la superestrella del baloncesto, Shaquille O'Neal es prueba de que nuestro planeta está inclinado hacia un lado -- y de que el verano ha llegado.

NASA

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Junio 21, 2002: El centro de los Lakers de Los Angeles tiene un estilo elegante al girar. Su tiro de gancho es mortífero, sus clavadas son estrepitosas... y hasta puede hacer que sus tiros libres silben en la malla (cuando él lo desea). Los entrenadores de los equipos en competencia dicen que él es imparable.

Ciertamente parece imparable. La superestrella de la NBA pesa 150 kilos (315 libras) y mide 2 metros y 33 centímetros (7 pies y una pulgada) de alto. Pero hace unos días, cerca de la hora del almuerzo, la sombra de Shaq midió cuanto más cuarenta y tres centímetros (1 pie 4 pulgadas). Se había estado encogiendo toda la semana.

¿Buenas noticias para el resto de la liga?

No. Fué solamente el solsticio de verano.

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Arriba: El Sol brilla en California sobre una palmera en junio, 2002. El arco iris curvado es un halo solar. Crédito y derechos reservados: Duncan Koloski.

El 21 de junio -- el primer día del verano en el hemisferio norte, mejor conocido como "solsticio de verano" -- el Sol del mediodía se remontaba en lo alto del cielo. Los observadores al norte de los trópicos lo vieron alcanzar su máxima elevación en el año. Las sombras de todos se acortaron -- no solo la de Shaq.

Esto sucede porque el eje de rotación de nuestro planeta está inclinado unos 23.5 grados. El 21 de junio, el polo norte se hallaba inclinado hacia el Sol, y las sombras del mediodía al norte de los trópicos fueron cortas. La situación se invierte en el hemisferio sur. El polo sur está inclinado hacia el lado contrario respecto al Sol, de manera que las sombras del mediodía al sur de los trópicos son más largas de lo común. Si Shaq hubiese viajado ese día a Buenos Aires para el almuerzo, su sombra se hubiese estirado hasta medir, en forma impresionante, 3 metros y 73 centímetros (11 pies y 4 pulgadas) -- 40 centímetros (16 pulgadas) más alta que un aro reglamentario de baloncesto.

Espeluznante.

Sombras del Solsticio al Medio Día

Dónde Junio 21, '02
dice "la longitud de su sombra dividida por su estatura"
Dic. 22, '02
dice "la longitud de su sombra dividida por su estatura"
La sombra de Shaq
dice "min, max (metros)"
Polo Norte

2.3

no hay sombra

5.38
Los Angeles

0.19

1.6

0.4
gráfico de flecha derecha
3.73
Nueva York

0.31

2.1

0.71
gráfico de flecha derecha
3.93
Buenos Aires

1.6

0.19

0.43
gráfico de flecha derecha
3.73
Johannesburgo

1.2

0.05

0.10
gráfico de flecha derecha
2.78
Polo Sur

no hay sombra

2.3

5.38

Arriba: El cociente entre la longitud de su sombra y su estatura en ciudades selectas al mediodía, en los dos solsticios: junio 21 y diciembre 22. Por ejemplo, si usted desea saber qué tan larga fué su sombra durante el primer día del verano en Nueva York, multiplique su estatura por 0.31 -- el cociente listado para Nueva York bajo el 21 de junio.

La inclinación del eje de rotación de la Tierra no solo es la causa del aumento o disminución de las sombras. También es la razón de las estaciones. En junio, el Sol se encuentra a gran altura en el cielo. Los días son largos, hace calor y a este periodo lo llamamos verano. En diciembre, el Sol se halla a baja altura. Los días son cortos y fríos, y lo llamamos invierno. (Las estaciones se invierten al sur del ecuador).

Nadie sabe porqué el eje de la Tierra está inclinado 23.5 grados. Probablemente es solo buena suerte. Algunos astrónomos creen que, hace aproximadamente 5 mil millones de años, cuando la Tierra era aún muy joven, nuestro planeta fué golpeado por un protomundo del tamaño de Marte. La colisión creó a la Luna y, tal vez, inclinó a la tierra un poco hacia un lado.

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Abajo: La inclinación del eje de rotación de la Tierra así como su movimiento alrededor del Sol trabajan juntos para crear las estaciones. [más información]

Si la Tierra no estuviese inclinada, no tendríamos estaciones: sin frágiles días de invierno, sin hojas de otoño, sin limpieza de primavera, sin vacaciones de verano. Demasiada inclinación causaría que las estaciones fuesen más intensas. El planeta Urano, por ejemplo, está inclinado 97 grados. Si la Tierra tubiese una inclinación semejante, la mayor parte de nuestro planeta sufriría noches que durarían semanas o meses (dependiendo de la latitud). El polo norte sería más caliente que el desierto del Sahara durante el verano, mientras que los océanos tropicales se congelarían. Y, a propósito, la sombra de Shaq en Los Angeles el 21 de junio mediría 3 metros y 46 centímetros de longitud -- ¡todo el día!

Estaciones suaves, días de 24 horas y veranos cortos -- es mucho mejor de este modo.

Entonces, salga hoy de su casa u oficina alrededor de la hora del almuerzo. Sienta el calor. Mire a su alrededor. La mayoría de los habitantes en el hemisferio norte verán sombras muy cortas, y en algunos casos no las verán, pues se esconderán debajo de los autos, de los árboles y de sus pies. Si usted puede encontrar un camino con árboles, mire hacia abajo. El asfalto, normalmente cubierto por las sombras de los árboles, estará desnudo y caliente-- mucha luz y poca sombra.

Mire de nuevo en unos seis meses y verá una gran diferencia, algo como esto: La sombra de verano de Shaq: 43 centímetros. La sombra de Shaq en el invierno: 3 metros y 73 centímetros. Esa es una prueba irrefutable de que nuestro planeta está inclinado.

Más Información

Estaciones: La Película -- (NASAKids.com) una muy entretenida película que explica las estaciones.

El Carrusel de las Estaciones -- (Windows to the Universe -- Ventanas hacia el Universo) la geometría básica de las estaciones.

Las Estaciones de la Tierra -- (US Naval Observatory -- Observatorio Naval de los EU) fechas y horarios de equinoccios, solsticios, perihelios y afelios.

Estaciones del Año -- (NASA/GSFC) una hermosa introducción a las estaciones terrestres.


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