Publicado: 
25 de enero de 2001

Greening of the Red Planet

El reverdecimiento del Planeta Rojo

Algún día, un resistente microbio de la Tierra podría transformar el árido suelo marciano en tierra fértil.

NASA

Centro Marshall de Vuelos Espaciales

see caption
26 de enero, 2001 -- Hoy en día, el Planeta Rojo es una tierra congelada y despoblada. Sin embargo, en algún momento, Marte pudo haber sido cálido y húmedo. La mayoría de los científicos están de acuerdo en que es altamente improbable que cualquier criatura viviente --incluso un microbio-- pudiera sobrevivir mucho tiempo en la superficie marciana.

Cuando los primeros humanos viajen a al Planeta Rojo para explorarlo, tendrán que cultivar sus alimentos en invernaderos calientes y herméticos porque la atmósfera marciana es demasiado fría y seca para que crezcan plantas comestibles al aire libre. Pero si algún día los humanos quieren establecer colonias en el planeta vecino, tendrán que encontrar una manera de cultivar alimentos al aire libre. Imre Friedmann tiene una idea de cómo dar el primer paso.

Arriba: Las impresiones del Marte habitable por los artistas James Graham y Kandis Elliot. [más sobre ThinkQuest.org]

Imagen de Subscripción

Suscríbase para despacho EXPRESO de NOTICIAS CIENTIFICAS
Friedmann, un microbiólogo que se acaba de incorporase al equipo del Instituto de Astrobiología en el Centro de Investigación Ames de la NASA, fue uno de los panelistas invitados a la conferencia "La Física y La Biología para hacer Marte Habitable", patrocinada por la Nasa y realizada en Ames en octubre del 2000. Su charla se concentró en un organismo que podría utilizarse para comenzar a convertir la superficie marciana en suelo fértil.

Marte está cubierto por una capa de rocas fragmentadas y de polvo fino, que se conoce como regolito. Para transformar el regolito en suelo fértil, sería necesario añadir materia orgánica, un proceso parecido al que siguen los agricultores en la Tierra cuando fertilizan el suelo con abono. 

En la Tierra, el abono está hecho principalmente con materia vegetal descompuesta. Los microorganismos jueguan un rol importante en la descomposición de las plantas muertas, devolviendo los nutrientes al suelo para que las plantas vivas puedan reusarlos. Pero en Marte, dice Friedmann, donde no hay vegetación que se pueda descomponer, los cuerpos muertos de los mismos microorganismos proporcionarían la materia orgánica necesaria para fertilizar el suelo.

see caption
El truco es pues, encontrar al microbio apropiado

"Entre los organismos que conocemos ahora," dice Friedmann, " la Chroococcidiopsis pareciera ser más adecuado".

La Chroococcidiopsis es una de las cianobacterias más primitivas que conocemos. Su habilidad para sobrevivir en un amplio rango de condiciones extremas, hostiles para la mayoría de las otras formas de vida, la convierte en candidato ideal. La Chroococcidiopsis se ha encontrado en fuentes de agua caliente, hábitats hipersalinos, desiertos cálidos y áridos en todo el mundo y hasta en el glacial desierto de Ross, en la Antártida.

Arriba: Una foto micrográfica de la Chroococcidiopsis, aumentada 100 veces.

"La Chroococcidiopsis es un organismo que aparece constantemente en casi todos los ambientes extremos," indica Friedmann. "Por lo menos, está siempre presente en ambientes extremadamente secos, fríos y salados".

Además, la Chroococcidiopsis es a menudo el único ser viviente que logra sobrevivir en ambientes extremos. Sin embargo, cuando las condiciones permiten que otras formas más complejas de vida lo hagan, la Chroococcidiopsis rápidamente les cede lugar.

see caption
Para obtener pistas sobre cómo cultivar la Chroococcidiopsis en Marte, Friedmann observa sus hábitos de crecimiento en las regiones áridas de la Tierra. En medios desérticos, la Chroococcidiopsis crece dentro de las rocas porosas o justo debajo del suelo, en las superficies de guijarros translúcidos. 

Arriba: En muchos ambientes desérticos, la Chroococcidiopsis crece debajo de rocas transparentes, justo debajo de la superficie. 

Los guijarros constituyen un microambiente ideal para la Chroococcidiopsis. Primero, porque logran conservar la humedad debajo de ellos. Varios experimentos han demostrado que pequeñas cantidades de humedad pueden adherirse debajo de las rocas, semanas antes de que el suelo se seque completamente. Y segundo, porque como los guijarros son translúcidos, permiten que pase suficiente luz para que los organismos crezcan.

Friedmann se imagina grandes granjas donde se cultiven bacterias en la parte inferior de bandas de vidrio con características adecuadas para que pase la luz. Sin embargo, Marte es hoy día demasiado frío para que esta técnica funcione efectivamente. Antes de que un microbio, aun siendo tan resistente como la Chroococcidiopsis, pueda ser cultivado en Marte, se tendría que calentar el planeta considerablemente, hasta apenas debajo del punto de congelación.

friedmann.jpg
Friedmann,a la izquierda, admite que sus ideas sobre el cultivo de las Chroococcidiopsis son, en este momento, sólo un experimento pensado.

"No creo que ninguno de los que estamos vivos ahora veamos como esto sucede", dice pensativamente. Cuando llegue el momento de que Marte sea habitable, "la tecnología será tan diferente, que todo que lo que planeamos ahora... será terriblemente atrasado".

Friedmann espera que, con el tiempo, la ingeniería genética desarrolle organismos aptos para conseguirlo. Aun si se utiliza la Chroococcidiopsis como base, se tratará de una versión muy mejorada del microbio actual.

Vínculos en la Red

La Física y la Biología para hacer Marte Habitable-- Página principal de la conferencia donde Friedmann presentó su investigación.

Bibliografía sobre terraforming -- exhaustiva lista de publicaciones sobre terraforming, compilada por Chris McKay del Instituto de Astrobiología de la NASA.

The Terraforming Information Pages -- vínculos varios a fuentes sobre terraforming.

Conozca a Conan, la bacteria -- Reportaje presentado por Ciencia@NASA: un **húmilde microbio podría convertirse en "Turista (espacial) por accidente".

Instituto de Astrobiología de la NASA -- página principal


Inscríbase a nuestra lista de correo - anótese aquí para recibir el noticiero express de la ciencia y reciba un mensaje de correo electrónico cada vez que publiquemos un reportaje

Más
Joe Cool dice: Lea más Noticias de NASA
Noticias

Para preparar lecciones o actividades educativas relacionadas con nuestros reportajes, favor de visitar La Clase de los Jueves Fuente: Instituto de Astrobiología de la NASA
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Curador: Bryan Walls
Relaciones con los Medios: Steve Roy
Funcionario Responsable de NASA: John M. Horack