Publicado: 
15 de septiembre de 2016

OSIRIS REX una mision de ida y vuelta a Bennu

La NASA lanzo una nave espacial, llamada OSIRIS-REX que visitará el asteroide Bennu, y regresará una muestra para contar el cuento.

El lanzamiento de OSIRIS-REx desde Cabo Cañaveral se llevo a cabo el 8 de septiembre de 2016. La misión orbitará, hara mapas detallados de su susperficie, recolectará muestras del asteroide Bennu, y lo regresará a la Tierra 7 años despues.

 

Bennu fue descubierto en el año 1999 por el programa Lincoln de Investigación de Asteroides Cercanos a la Tierra (Lincoln Near Earth Asteroid Research o LINEAR, por su acrónimo en idioma inglés), que está patrocinado por la NASA. Bennu mide aproximadamente 503 metros (1650 pies) de ancho y pesa más de 60 millones de toneladas. Imagine una roca de la altura del edificio Empire State - ese es el tamaño aproximado de Bennu.

¿por qué traer una muestra de Bennu? Porque el asteroide es interesante debido a su composición rica en Carbon y amino acidos (elementos basicos para que se de la vida como la conocemos). Ademas tiene otras dos caracteristicas que lo hacen a Bennu el asteroide perfecto para la mision OSIRIS REX y es accesible para tomar muestras y a su tamaño hace que sea facil para la nave espacial de aceder a este.

Bennu es un asteroide primitivo y es rico en carbon. Los asteroides primitivos contienen material que no ha cambiado significantemente desde que se formaron, hace más de 4,5 mil millones de años. El análisis de cualquier material orgánico que se encuentre en Bennu proporcionará a los científicos un inventario de los elementos que existieron durante el inicio del sistema solar. Este material tan primitivo como el de Bennu se estima que puedieron haber tenido un papel importante en el origen de la vida en la Tierra y, he incluso posiblemente, en otros lugares mas alla de la Tierra.

El Dante Lauretta de la Universidad de Arizona, quien es el investigador principal de la misión OSIRIS-REx, dice que confeccionar mapas y tomar muestras de este asteroide “podría dar respuestas a las preguntas más básicas que se hacen los seres humanos, como: ‘¿De dónde venimos?’”.

Para llegar a Bennu, OSIRIS-REx llevará a cabo una serie de maniobras en el espacio profundo; primero, orbitará el Sol durante un año y luego en el 2017 usará el campo gravitacional de la Tierra para acelerar su trajectoria hacia Bennu.

La nave espacial pasará dos años sobre volando muy cerca la superficie de Bennu y sus cinco instrumentos tomarán imágenes del asteroide, documentarán su composicion, forma abultada e investigarán sus propiedades químicas y físicas.

En julio de 2020, OSIRIS-REx se acercará a Bennu y ejecutará su maniobra denominada “touch-and-go” (toco y me voy, en idioma español), o TAG, por su acrónimo en idioma inglés. Desde la nave espacial se extenderá un brazo mecánico que funciona como una combinación de pala-aspiradora para tomar muestras y palo saltarín. La nave espacial lentamente se acercará al asteroide hasta que la pala, hubicada en el extremo del brazo mecanico, toque suavemente y brevemente la superficie de Bennu. La maniobra se podra ejecutar hasta tres veces y OSIRIS-REx podría abandonar Bennu con aproximadamente 4,4 libras (2 Kg) del suelo del asteroide.

Los investigadores estan ansiosos de descufrar los misterios de Bennu tambien por otra razón. Bennu gira alrededor del Sol entre las orbitas de Venus y Marte, asi que seis años cruza la órbita de nuestro planeta y se acerca a la Tierra . En el año 2135, Bennu tendrá un encuentro especialmente cercano con la Tierra, osea mas cerca de la órbita lunar. Este acercamiento cambiará la órbita de Bennu y será más difícil predecir cuánto más cerca de la Tierra puede que llegue después de ese encuentro cercano. Lauretta dice: “Tenemos que aprender todo lo que podamos acerca de Bennu”.

Es bastante difícil predecir la trayectoria exacta de un asteroide como Bennu debido al efecto Yarkovsky. Bennu es un asteroide casi negro por lo tanto absorbe la luz del Sol y luego la expulsa en forma de calor, lo que actua como un suave propulsor que gradualmente cambiaria su trayectoria, a este efecto se le llama el efecto Yarkovsky.

Edward Beshore, el principal investigador adjunto de la misión OSIRIS-REx, en la Universidad Arizona, afirma: “Obtendremos mediciones precisas del efecto Yarkovsky sobre Bennu mediante el seguimiento de OSIRIS-REx en su orbita alrededor del asteroide”.

Si todo sale como está planeado, OSIRIS-REx encenderá su motor principal en marzo del año 2021 y asi comenzando su viaje de regreso a la Tierra. Las muestras llegarán en septiembre del año 2023, dentro de la cápsula de OSIRIS REX con pequeños trozos de Bennu, y aterrizara en el Área de Prueba y Entrenamiento de Utah (Utah Test and Training Range, en idioma inglés). A partir de ahi, la cápsula y su valioso contenido viajarán hasta el Centro Espacial Johnson (Johnson Space Center, en idioma inglés) de la NASA en Houston, TX, donde se efctuaran extensivos análisis de este primitivo asteroide primero por cientificos de la mision y luego por cientificos de todo el mundo.

Para obtener actualizaciones sobre la misión OSIRIS REX, a Bennu de ida y vuelta, consulte: www.asteroidmission.org.

Para obtener más información sobre objetos en nuestro sistema solar y alrededor de él, siga conectado con: ciencia.nasa.gov.

Créditos:

Editor de producción: Dr. Tony Phillips

Crédito: Ciencia@NASA

Traducción: Ángela Atadía de Borghetti