Publicado: 
26 de enero de 2022

Mira (y escucha) cómo el rover Perseverance de la NASA se sacó su primera selfie

El rover Perseverance de la NASA capturó una histórica selfie grupal con el helicóptero Ingenuity Mars el 6 de abril de 2021. Pero, ¿cómo se tomó la selfie? Elio Morillo, ingeniero de pruebas y operaciones para Perseverance e Ingenuity en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, analiza el proceso en este video. Crédito: NASA / JPL-Caltech / MSSS

¿Alguna vez te has preguntado cómo se toman selfies los rovers de Marte? El video en color de Perseverance de la NASA muestra cómo el rover capturó la histórica imagen de sí mismo del 6 de abril de 2021 junto al helicóptero Ingenuity Mars. A su vez, el micrófono de entrada, descenso y aterrizaje del rover capturó el sonido de los motores del brazo zumbando durante el proceso.

Las selfies permiten a los ingenieros comprobar el desgaste del rover. Pero también inspiran a una nueva generación de entusiastas del espacio: muchos miembros del equipo del rover pueden citar una imagen favorita que despertó su interés en la NASA.

"Me metí en esto porque vi una imagen de Sojourner, el primer rover de la NASA en Marte", dijo Vandi Verma, ingeniera jefe de Perseverance para operaciones robóticas en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por sus siglas en inglés) de la NASA en el sur de California. Verma trabajó como conductora para los rovers Opportunity y Curiosity de la agencia, y ayudó a crear la primera selfie de Curiosity, capturada el 31 de octubre de 2012. “Cuando tomamos esa primera selfie, no nos dimos cuenta de que estas se convertirían en algo tan icónico y rutinario", dijo.

El video de una de las cámaras de navegación de Perseverance muestra el brazo robótico del rover girando y maniobrando para tomar las 62 imágenes que componen la imagen. Lo que no capta es cuánto trabajo se requirió para hacer realidad esta primera selfie. Aquí hay un vistazo más de cerca.

Trabajo en equipo

La selfie de Perseverance fue posible con la ayuda de un grupo central de cerca de una docena de personas, incluidos conductores de rover, ingenieros que realizaron pruebas en JPL e ingenieros de operaciones de cámara que desarrollaron la secuencia de la cámara, procesaron las imágenes y las unieron. Trazar todos los comandos individuales requeridos llevó alrededor de una semana.

Todos trabajaban en “hora marciana” (un día en el planeta rojo es 37 minutos más largo que en la Tierra), lo que a menudo significa estar despierto en medio de la noche y recuperar el sueño durante el día. Estos miembros del equipo a veces no descansaban solo para trabajar en la selfie.

JPL trabajó con Malin Space Science Systems (MSSS, por su acrónimo en inglés) en San Diego, que construyó y opera la cámara responsable de la selfie. De nombre WATSON (las siglas en inglés de sensor topográfico gran angular para operaciones e ingeniería), la cámara está diseñada principalmente para obtener tomas de primer plano de texturas de rocas, no imágenes gran angular. Debido a que cada imagen de WATSON cubre solo una pequeña parte de una escena, los ingenieros tuvieron que ordenar al rover que tomara docenas de imágenes individuales para producir la selfie.

“Lo que más requirió más atención fue colocar Ingenuity en el lugar correcto en la selfie”, dijo Mike Ravine, gerente de proyectos avanzados en MSSS. "Dado lo pequeño que es, pienso que hicimos un buen trabajo".

Cuando las imágenes llegan desde Marte, los ingenieros de procesamiento de imágenes del MSSS comienzan su trabajo. Empiezan por limpiar las imperfecciones causadas por el polvo que se deposita en el detector de luz de la cámara. Luego, ensamblan los cuadros individuales en un mosaico y suavizan los bordes usando un software. Finalmente, un ingeniero deformay recorta el mosaico para que se parezca más a una foto de cámara normal que el público está acostumbrado a ver.

jpegPIA24542.width-1320.jpeg
El rover Perseverance de la NASA se tomó una selfie con el helicóptero Ingenuity, visto aquí a unos 3,9 metros (13 pies) del rover en esta imagen tomada el 6 de abril de 2021, el día 46 marciano, o sol, de la misión. Créditos: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Simulaciones por computadora

Al igual que el rover Curiosity, Perseverance tiene una torreta giratoria al final de su brazo robótico. Junto con otros instrumentos científicos, la torreta incluye la cámara WATSON, que permanece enfocada en el rover durante las selfies mientras se inclina para capturar una parte de la escena. El brazo actúa como un palo para selfies y fuera del marco en el producto final.

Ordenar a Perseverance que filme su palo para selfies en acción es mucho más desafiante que con Curiosity. Mientras la torreta de Curiosity mide 55 centímetros (22 pulgadas) de ancho, la torreta de Perseverance es mucho más grande: mide 75 centímetros (30 pulgadas) de ancho. Esto es como agitar algo del diámetro de una rueda de bicicleta a pocos centímetros del mástil de Perseverance, la "cabeza" del rover.

JPL creó un software para garantizar que el brazo no choque con el rover. Cada vez que se detecta una colisión en simulaciones en la Tierra, el equipo de ingeniería ajusta la trayectoria del brazo; el proceso se repite decenas de veces para confirmar que el movimiento del brazo es seguro. La secuencia de comando final acerca el brazo robótico "lo más cerca posible del cuerpo del rover sin tocarlo", dijo Verma.

Ejecutan otras simulaciones para asegurarse de que, digamos, el helicóptero Ingenuity esté posicionado correctamente en la selfie final o que el micrófono pueda capturar el sonido de los motores del brazo robótico.

El sonido de las selfies

Junto con su micrófono de entrada, descenso y aterrizaje, Perseverance lleva un micrófono en su instrumento SuperCam. Los micrófonos son una novedad para la nave espacial de la NASA en Marte, y el audio promete ser una nueva herramienta importante para los ingenieros de rover en los años venideros. Entre otros usos, puede proporcionar detalles importantes sobre si algo está funcionando bien. En el pasado, los ingenieros tenían que conformarse con escuchar un rover de prueba en la Tierra.

"Es como tu auto: incluso si no eres mecánico, a veces escuchas un problema antes de darte cuenta de que algo anda mal", dijo Verma.

Si bien no han escuchado nada preocupante hasta la fecha, los zumbidos de los motores suenan sorprendentemente musicales cuando resuenan a través del chasis del rover.

Más sobre la misión

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del planeta rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos (rocas rotas y polvo).

Las misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Perseverance Mars 2020 es parte del enfoque de exploración de la Luna a Marte de la NASA, que incluye misiones de Artemis a la Luna que ayudarán a prepararse para la exploración humana del planeta rojo.

JPL, que es administrado para la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones del rover Perseverance.

Para más información (en inglés) sobre Perseverance, vista: mars.nasa.gov/mars2020/ y nasa.gov/perseverance

Leer en inglés