Publicado: 
01 de febrero de 2021

Investigaciones de la Estación - Tiempo de cuentos

Los miembros de la tripulación a bordo de la Estación Espacial Internacional llevaron a cabo una serie de experimentos científicos durante la semana del 25 de enero, probaron tecnologías para producir nutrientes cuando sea necesario y rastrear cargas, y un estudio sobre cómo mejorar el menú de alimentos en el espacio. Los astronautas de la NASA Victor Glover y Michael Hopkins realizaron una caminata espacial el 27 de enero, en la que comenzaron a preparar las instalaciones para Bartolomeo, una plataforma de la ESA (Agencia Espacial Europea) para albergar cargas útiles científicas en el exterior de la  estación espacial.

Siete miembros de la tripulación viven actualmente a bordo de la estación, de los cuales cuatro pertenecen al Programa de Tripulación Comercial de la NASA, lo cual aumenta el tiempo disponible de la tripulación para la ciencia en el laboratorio orbital. La estación espacial ha sido habitada de forma continua por humanos durante 20 años y ha apoyado muchos avances científicos durante ese tiempo. La estación proporciona una plataforma para la investigación de larga duración en microgravedad y para aprender a vivir y trabajar en el espacio, experiencia que apoya Artemis, el programa de la NASA para avanzar hacia la Luna y Marte.

Aquí hay detalles sobre algunas de las investigaciones con microgravedad que se están llevando a cabo actualmente:

El diseño de nutrientes para misiones más duraderas

El equipo realizó la hidratación, incubación y agitación de los Paquetes de Producción para BioNutrientes durante la semana y colocó las muestras en una cámara frigorírica después de la prueba. Esta investigación demuestra una tecnología para producir nutrientes para humanos cuando sean necesarios durante misiones espaciales de larga duración. El proceso utiliza microbios modificados, como la levadura, para generar carotenoides para complementar las posibles pérdidas de vitaminas de los alimentos que se almacenan durante períodos muy prolongados. Los carotenoides son pigmentos vegetales que actúan como antioxidantes. Durante un período de cinco años, los astronautas activan de forma intermitente paquetes de almacenamiento / crecimiento especialmente diseñados que luego se congelan y devuelven a la Tierra para su examen.

La astronauta Shannon Walker trabaja en una investigación de BioNutrientes
La astronauta de la NASA Shannon Walker chequea las muestras para la investigación BioNutrients, que demuestra una tecnología para producir nutrientes a partir de microbios diseñados para complementar las provisiones de alimentos en misiones espaciales de larga duración.
Créditos: NASA

Un mejor menú durante los vuelos espaciales

Aceptabilidad de los Alimentos analiza cómo cambia el atractivo de los alimentos durante las misiones de larga duración. El hecho de que a los miembros de la tripulación les guste y realmente consuman ciertos alimentos afecta directamente la ingesta calórica y los beneficios nutricionales de los tripulantes. La fatiga del menú por consumir repetidamente los mismo alimentos en un sistema cerrado podría conducir a una menor aceptabilidad y una mayor aversión a algunos alimentos. Esta aversión puede contribuir a la pérdida de masa corporal que a menudo experimentan los miembros de la tripulación, lo que podría tener consecuencias desfavorables para la salud a medida que aumenta la duración de la misión. Los miembros de la tripulación recolectaron muestras de saliva y completaron cuestionarios para la investigación durante la semana.

Lectores robóticos de radiofrecuencia

RFID Recon prueba una tecnología para identificar artículos de carga individuales de forma rápida y eficiente, usando etiquetas de identificación por radiofrecuencia (RFID) y un lector adjunto a uno de los robots de vuelo libre Astrobee. Las etiquetas RFID son similares a los códigos de barras, excepto que son electrónicas y por lo tanto no requieren una línea de visión y pueden comunicarse de forma inalámbrica. El lector Astrobee puede identificar una carga y determinar su ubicación. Si bien perder cosas en órbita terrestre baja es algo indeseable, es posible lanzar reemplazos desde la Tierra. Sin embargo, la sustitución es casi imposible para las misiones en el espacio profundo. El proyecto también admite un embalaje más eficiente, lo que reduce la masa de lanzamiento y el volumen de almacenamiento. Además, esta tecnología podría permitir la preparación de destinos de misión antes de la llegada humana. La tripulación instaló y revisó la configuración para esta investigación durante la semana.

gif animado de la astronauta Kate Rubins trabajando en CIR
La astronauta de la NASA Kate Rubins instala el Rack de Combustión Integrada para BRE, una de las seis investigaciones de ACME sobre la seguridad de la combustión y el fuego en el espacio.
Créditos: NASA

Otras investigaciones en las que trabajó la tripulación:

  • BRE, parte del conjunto de Experimentos de Combustión Avanzada vía Microgravedad (ACME), simula la inflamabilidad de materiales sólidos y líquidos quemando combustibles gaseosos en las condiciones correspondientes a esos materiales.
  • Percepción del Tiempo, un experimento de la ESA (Agencia Espacial Europea), tiene como objetivo cuantificar los cambios subjetivos en la percepción del tiempo que los seres humanos experimentan durante y después del vuelo espacial de larga duración.
  • La investigación Veg-03 cultiva varias plantas utilizando almohadas (módulos de baja masa que requieren poca energía y mantenimiento) como parte de los esfuerzos para comprender cómo las plantas responden a la microgravedad para que las tripulaciones puedan cultivarlas para alimentarse en misiones de larga duración.
  • Adhesión y Corrosión Bacteriana prueba un recubrimiento antimicrobiano en materiales utilizados para representar superficies típicas en la estación espacial, lo que podría proporcionar información sobre mejores formas de controlar y eliminar biopelículas resistentes en vuelos espaciales de larga duración.
  • Monitoreo Microbiano 3D utiliza secuenciación de ADN y otros análisis para construir un mapa tridimensional de bacterias y productos bacterianos en toda la estación para   ayudar a identificar riesgos para la salud humana y los sistemas ambientales.
  • Las Medidas Estándar aseguran la recopilación consistente de datos específicos de los miembros de la tripulación a lo largo del programa de la estación espacial para caracterizar las respuestas adaptativas y los riesgos de vivir en el espacio.
  • Fisiología de los Alimentos describe cómo una dieta mejorada para vuelos espaciales afecta la función inmune, el microbioma intestinal y el estado nutricional. Los resultados podrían ayudar a definir intervenciones dietéticas específicas y eficientes para mantener la salud y el rendimiento de la tripulación.
  • APM mide y cuantifica la concentración de partículas pequeñas y grandes en el aire de la cabina como parte de los esfuerzos por mantener la calidad del aire en la estación, vital para la salud de la tripulación.
  • Para Tiempo de Cuentos desde el Espacio, los miembros de la tripulación leen libros infantiles en órbita y completan experimentos científicos sencillos, ayudando a inspirar interés en la ciencia, la tecnología, la ingeniería y las matemáticas.
  • AstroPi, un proyecto de la ESA (Agencia Espacial Europea), utiliza dos computadoras Raspberry Pi aumentadas con varios detectores y cámaras para proporcionar a los estudiantes la oportunidad de crear temas de software relacionados con el espacio como la supervivencia en el espacio, la medición y calibración, y el procesamiento de imágenes. 
  • AstroRad prueba un chaleco diseñado para proteger a astronautas contra la radiación causada por acontecimientos de partículas solares imprevisibles.  Los astronautasproporcionan informacion sobre lo fácil que es ponerselo, cómo calza y se siente, y la gama de movimientos que permite.
El astronauta Victor Glover durante una caminata espacial
El astronauta de la NASA Victor Glover durante su caminata espacial del 27 de enero con el astronauta de la NASA Michael Hopkins. Sus caminatas incluyeron trabajos de mejoramiento en la plataforma científica Bartolomeo, una instalación de la ESA para albergar cargas útiles científicas en el exterior de la estación espacial.
Créditos: NASA

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[Read the English version of this story]

John Love, científico principal de la Estación Espacial Internacional
Expedición 64

Traducción al español: 
Universidad Nacional de Mar del Plata
Mar del Plata, Argentina