Publicado: 
12 de diciembre de 2018

Iluminas nuestra noche

En todo el mundo, las personas tendrán la oportunidad de participar en el estudio de un cometa en diciembre de 2018 cuando un cometa hiperactivo que orbita entre Júpiter y el Sol se encuentre en su punto más cercano a la Tierra. De hecho, estará tan cerca que usted podrá verlo a simple vista entre una o dos semanas antes y después de su máximo acercamiento, el 16 de diciembre. El cometa 46P/Wirtanen es una bola de roca, polvo y gases congelados que tiene algo más de un kilómetro de diámetro. Fue descubierto en 1948 por el astrónomo Carl Wirtanen en el Observatorio Lick, en California.

El período orbital de Wirtanen es de alrededor de 5 ½ años. A medida que el cometa y la Tierra viajan en sus órbitas diferentes alrededor del Sol, hay ocasiones en las que Wirtanen se puede observar desde la Tierra, dependiendo de cuán cerca de nosotros llegue. Su aparición en 2013, por ejemplo, fue muy tenue y solo se obtuvieron algunas mediciones a distancia. Su aparición en 2024 será igualmente tenue. Pero, en diciembre de 2018, se espera que sea muy brillante y que pase a 30 distancias lunares de la Tierra, es decir apenas 30 Tierras de distancia hasta la Luna. Este encuentro ocurrirá apenas unos pocos días después de su perihelio, o sea su punto más cercano al Sol. El resultado es que Wirtanen parecerá muy brillante desde la Tierra como para ser un cometa y probablemente sea visible con binoculares e, incluso, a simple vista. Además, como pasará por la Tierra, por el lado alejado del Sol, debería ser visible durante muchas horas durante la noche de los hemisferios norte y sur. Esto presenta una oportunidad única para estudiar el objeto.

La Dra. Kelly Fast es la gerente de programa del Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Observations Program, en idioma inglés), en las oficinas centrales de la NASA, y está ansiosa por observar cómo se sucede este evento. “En NASA”, destaca, “normalmente enviamos misiones con naves espaciales a ciertos objetivos en el sistema solar. Pero siempre es agradable cuando el objetivo viene a nosotros. Esta es una maravillosa oportunidad para la ciencia cometaria y para la comunidad astronómica del mundo, que estará estudiando la química, los cambios en la coma y otros procesos que ocurren en el cometa Wirtanen”.

El Dr. Tony Farnham es un científico principal de la Universidad de Maryland. Él dirige una campaña multifacética destinada a brindar información sobre Wirtanen y a alentar observaciones del cometa cada vez que este aparece. Farnham dice: “Este esfuerzo está destinado tanto a los astrónomos profesionales como a los científicos ciudadanos de todo tipo”.

Este es el décimo máximo acercamiento del cometa en la era moderna y, como su órbita atraviesa la de la Tierra durante muchos meses, se lo podrá observar entre 2 y 8 horas por noche durante más de un año ya que brilla y luego se va haciendo más tenue al aproximarse su máximo acercamiento.

Cometa Wirtanen: Iluminas nuestra noche.

Para obtener más información iluminadora sobre los cometas, visite: ciencia.nasa.gov.