Publicado: 
02 de octubre de 2018

¡Hazlo!

En agosto de 1984, el presidente Ronald Reagan anunció el plan de la NASA para enviar al espacio a “uno de los mejores exponentes de Estados Unidos, un maestro” a bordo del trasbordador espacial Challenger. De los 11.000 aspirantes a embarcarse en esta aventura, eligieron a una maestra de escuela secundaria de 37 años, Christa McAuliffe, de Concord, New Hampshire. Ella fue la primera maestra en viajar al espacio, de modo que planificó realizar demostraciones científicas desde la órbita baja de la Tierra con el fin de “entusiasmar a sus alumnos con la historia, el futuro y el espacio”. Pero, lamentablemente, el Challenger se hizo pedazos poco tiempo después de su lanzamiento, el 28 de enero de 1986. No hubo sobrevivientes y las demostraciones que había planificado McAuliffe se archivaron.

Los astronautas Joe Acaba y Ricky Arnold, de la Estación Espacial Internacional, volvieron al punto de partida de la misión de McAuliffe. La cumplieron y filmaron en órbita las lecciones que ella había planificado a modo de tributo a su legado. Los miembros estadounidenses de la tripulación a bordo de la estación también han realizado otras lecciones breves y atrapantes, las ‘STEMonstrations.Como parte del Año de la Educación en la Estación (Year of Education on Station, en idioma inglés), la NASA ha facilitado todas las demostraciones para los salones de clase en todo el mundo.

La cromatografía es una de las lecciones más interesantes de McAuliffe que Acaba y Arnold han materializado. Esta técnica posibilita actividades prácticas para que los estudiantes comprendan la importancia de la acción capilar y la cromatografía y comparen cómo funcionan en la microgravedad y en la Tierra.

La acción capilar tiene lugar toda vez que un líquido fluye espontáneamente hacia un tubo estrecho o un material poroso. Es la manera en que las plantas obtienen agua de sus raíces y la hacen llegar hasta las hojas. Es la manera en que nuestra sangre hace un ‘viaje de ida y vuelta’ a través del cuerpo. Y es la manera en que las toallas de papel absorbieron el jugo de naranjas que usted derramó esta mañana.

La cromatografía es la técnica que utiliza la acción capilar para separar mezclas con el fin de poder analizarlas. En la Tierra, la cromatografía se usa para actividades como estudiar muestras en la escena de un crimen. La cromatografía es una técnica esencial también para los vuelos espaciales. Por ejemplo, mantener libres de contaminación a los tripulantes incluye analizar cosas desconocidas que pueden ser vitales en las misiones espaciales de larga duración.

Como ejemplo de una STEMonstration del Año de la Educación, se muestra al astronauta de la NASA Randy Bresnik arrojando objetos de todas las medidas con una cuerda elástica en el interior de la estación espacial. Él está demostrando cómo se aplica la segunda ley del movimiento de Newton en microgravedad exactamente igual que en la Tierra. En palabras simples, la ley de Newton establece que cuanto mayor es la masa de un objeto, más fuerza necesitará para lograr la aceleración.

El Año de la Educación en la Estación también incluyó más de 60 oportunidades para que cientos de estudiantes y maestros se conectaran a través de enlaces de bajada (downlinks, en idioma inglés) sobre educación con los astronautas a bordo de la estación espacial para participar de sesiones de preguntas y respuestas en vivo. Los participantes hicieron preguntas sobre todos los aspectos de la vida y el trabajo en el espacio. ¿Qué sucede con el agua cuando la viertes en microgravedad?* ¿Cómo se ven las estrellas desde la Estación Espacial Internacional? ¿Cómo se hace para que las plantas crezcan sin suelo y agua? ¿Un yoyo funcionaría en microgravedad? ¿Cuáles son los aspectos sanitarios que se deben tener en cuenta en el espacio?

Con el Año de la Educación en la Estación, el propósito de la NASA fue hacer lo que Christa y su optimismo hicieron tan bien: inspirar a estudiantes y maestros para hacer realidad el lema: “¡Hazlo! Llega lo más lejos que puedas”.

Para obtener más información sobre el Año de la Educación en la Estación, de la NASA, visite: www.nasa.gov/stemonstation.

Para conocer más sucesos inspiradores relacionados con la NASA, visite: ciencia.nasa.gov.