Publicado: 
05 de diciembre de 2019

Estudiantes mexicanos lanzan un nanosatélite a la Estación Espacial Internacional

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Jose Cortez de NASA Ames (izquierda) y Joel Contreras de UPAEP (derecha), llevan a cabo la integración final de AzTechSat-1 en el sistema de despliegue para CubeSat NanoRacksen en preparación para su lanzamiento a la Estación Espacial Internacional. Crédito: NASA

El primer satélite construido por estudiantes en México para su lanzamiento desde la Estación Espacial Internacional es más pequeño que una caja de zapatos, pero representa un gran paso para sus constructores.

El proyecto es parte de la Iniciativa de Lanzamiento CubeSat de la NASA, que ofrece a las universidades, escuelas secundarias y organizaciones sin fines de lucro la oportunidad de desplegar pequeños satélites. Las alianzas tecnológicas innovadoras reducen el costo, proporcionando a los estudiantes una forma de obtener experiencia práctica en el desarrollo de hardware de vuelo.

Un equipo multidisciplinario de estudiantes de la Universidad Popular Autónoma del Estado de Puebla (UPAEP), en Puebla, México, construyó el CubeSat para AzTechSat-1. La investigación prueba la comunicación de una red satelital en órbita terrestre baja. Dicha comunicación intrasatelital podría reducir la dependencia de estaciones terrestres, reducir el costo y aumentar el número posible de descargas de datos para aplicaciones satelitales.

"Para UPAEP, ser la universidad pionera que trabaja con la NASA y el lanzamiento del primer nano-satélite mexicano desde la estación espacial es un gran orgullo", dijo Erika del Carmen Sevilla García, miembro de la facultad de UPAEP. "Motiva a los estudiantes a creer en sí mismos y explotar sus capacidades al máximo".

Francisco Fernando Eugenio Urrutia Albisua, vicerrector o vicepresidente de la UPAEP, señaló que el programa es importante para la universidad y el país. “Para México, espero que esto conduzca a futuros proyectos de investigación y telecomunicaciones que involucren universidades o nuevas empresas emergentes. Para UPAEP, es un honor ser la primera universidad en México en diseñar y construir un nano-satélite que volará desde la estación espacial ".

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Eugenio Urrutia, de la Universidad Popular Autónoma del Estado de Puebla, durante las pruebas de la investigación AzTechSat-1 en el Centro de Investigación Ames de la NASA. Crédito: Eugenio Urrutia

Según María de la Luz García Cruz, miembro de la facultad de UPAEP, el proyecto de alto nivel representa el comienzo de una nueva era en México. También proporciona inspiración y enseña habilidades valiosas a los estudiantes, maestros y científicos involucrados.

"Para un proyecto como la construcción de un nano-satélite, el trabajo en equipo es crucial", dijo Rosa Reyna González Cancino, miembro del equipo estudiantil. “El trabajo de todos debe ser valorado y apreciado. La gestión de proyectos es el escalón principal para completar con éxito cualquier proyecto, sin importar cuán grande o pequeño sea”. Como estudiante de ingeniería, espera trabajar en una segunda misión AzTechSat y algún día buscar un trabajo relacionado con satélites o proyectos espaciales.

El proyecto también brindó oportunidades para estudiantes fuera del área de ingeniería. Ana Belén Urrutia Bartsch, estudiante de cine y producción en UPAEP, es parte de un equipo que crea un documental del esfuerzo. "Aprendí que grandes proyectos como este requieren mucho tiempo de planificación y organización, y un gran equipo de personas que trabajan duro en ello", dijo. Ella planea obtener una maestría en cinematografía y trabajar en la industria del cine en México.

Todos los involucrados en el proyecto esperan ver su lanzamiento desde el histórico Cabo Cañaveral. 

"Desde que era niño, la exploración espacial y la investigación representaban algo muy especial y emocionante", dijo Eugenio Urrutia. "Nunca pensé ser parte de ello, incluso en un proyecto modesto como el nuestro".

"La industria aeroespacial en México está creciendo de manera muy importante, pero las inversiones provienen principalmente de países extranjeros", agregó. "Este nano-satélite muestra una forma de crear una industria nacional para colaborar y competir con empresas de todo el mundo".

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Estudiantes construyendo el AzTechSat-1 CubeSat en la Universidad Popular Autónoma del Estado de Puebla (UPAEP), en Puebla, México. Crédito: UPAEP

García Cruz señala que las alianzas que el proyecto creó entre varias instituciones académicas y compañías privadas proporcionan una vía para futuros proyectos. "Este satélite está promoviendo la industria aeroespacial en México".

AzTechSat-1 utiliza dos sistemas de comunicación a bordo, un módem para comunicarse con un satélite Globalstar y un transmisor-receptor de frecuencia ultra alta (UHF). El experimento usa esta configuración de hardware para expandir lo logrado en pruebas similares anteriores y aportar datos adicionales sobre la comunicación intrasatélital a la comunidad de pequeños desarrolladores de satélites.

El experimento viaja a la estación espacial integrado en un sistema de despliegue para CubeSat NanoRacks (NRCSD, por sus siglas en inglés) y se lanza desde el sistema de despliegue orbital JEM para pequeños satélites (J-SSOD, por sus siglas en inglés). El J-SSOD está gestionado por la Plataforma Experimental de Propósitos Múltiples de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) fuera de la estación espacial.

La comunicación entre satélites es fundamental para la futura exploración espacial humana. Además, su costo reducido y mayor capacidad de datos podrían mejorar muchos servicios basados en satélites utilizados por personas en la Tierra. El tamaño puede ser lo único que tiene de pequeño un CubeSat.

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El sistema de despliegue para CubeSat NanoRacks conectado al exterior del módulo de laboratorio japonés Kibo se muestra mientras expulsa tres CubeSats. La Iniciativa de Lanzamiento CubeSat de la NASA ofrece a universidades, escuelas secundarias y organizaciones sin fines de lucro la oportunidad de volar pequeños satélites. Créditos: NASA

Ésta es solo una de las muchas investigaciones actualmente en curso a bordo del laboratorio en órbita. Para actualizaciones diarias, sigue en español @NASA_es, o, en inglés, @ISS_Research, Space Station Research and Technology News o la página de Facebook de la estación. Para tener la oportunidad de ver la estación espacial pasar sobre tu ciudad, visita Spot the Station.

Escrito por: Melissa Gaskill, Oficina de Ciencias del Programa de la Estación Espacial Internacional, Centro Espacial Johnson

Traducción al español: Luis Ortiz