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La lluvia de meteoros Gemínidas de 2007

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La lluvia de meteoros Gemínidas de 2007

Se aproxima la lluvia de meteoros Gemínidas. Prepárese para disfrutar de un gran espectáculo.

NASA

Diciembre 3, 2007: Marque su calendario: la mejor lluvia de meteoros de 2007 alcanzará su máximo el próximo viernes 14 de diciembre.

see caption "Es la lluvia de meteoros Gemínidas", dice el astrónomo Bill Cooke, del Centro Marshall para Vuelos Espaciales, de la NASA. "Comience a observar la noche del jueves 13 de diciembre, alrededor de las 10 p.m., hora local", aconseja. "Al principio, es probable que no vea muchos meteoros, pero sea paciente. El espectáculo realmente cobrará intensidad después de la medianoche y cerca del amanecer del viernes 14 de diciembre, cuando probablemente se verán docenas de meteoros brillantes, por hora, que atraviesan el cielo".

A la derecha: Un meteoro de las Gemínidas fotografiado en 2006 por Christopher Colley, de Lombard, Illinois. [Imagen ampliada]

Las Gemínidas no son meteoros comunes. Mientras que la mayoría de las lluvias de meteoros provienen de cometas, las Gemínidas están relacionadas con un asteroide —un objeto cercano a la Tierra, llamado 3200 Faetón.

"Esto es muy extraño", dice Cooke. ¿Cómo un asteroide puede producir una lluvia de meteoros?

Los cometas lo hacen mediante la evaporación. Cuando un cometa pasa cerca del Sol, el calor intenso evapora el "hielo sucio" del cometa, lo cual da como resultado la eyección de chorros de polvo cometario a alta velocidad que salen despedidos hacia el espacio interplanetario. Cuando un grano de polvo del cometa choca contra la atmósfera de la Tierra, a una velocidad de 160.000 km/h, se desintegra produciendo un brillante destello de luz —¡un meteoro!

Los asteroides, por otro lado, normalmente no eyectan polvo hacia el espacio —de allí el misterio. ¿De dónde provinieron los meteoroides de Faetón?

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Una posibilidad es que haya habido una colisión. Tal vez golpeó contra otro asteroide. Una colisión pudo haber creado una nube de polvo y roca que acompaña Faetón en su órbita. Sin embargo, tales colisiones son muy improbables.

Cooke prefiere tomar en cuenta otra posibilidad. "Yo pienso que 3200 Faetón fue un cometa".

La primera prueba en favor de esta idea es la órbita de Faetón: es muy elíptica, similar a la órbita de un típico cometa y esto hace que Faetón pase extremadamente cerca del Sol, dos veces más cerca que el mismo Mercurio. Cada 1,4 años, Faetón viaja al interior del sistema solar donde continuas ráfagas de calor fácilmente podrían reducir un cometa brillante hasta convertirlo en un esqueleto rocoso como el que vemos en la actualidad.

Si este escenario es correcto, el cometa Faetón pudo haber producido grandes cantidades de polvo que se trasladaron por el espacio hacia la órbita de la Tierra durante cientos o miles de años hasta que, durante la Guerra Civil que tuvo lugar en Estados Unidos, se observaron los primeros meteoros de las Gemínidas. Desde entonces, cada año, en diciembre, las Gemínidas alcanzan su máximo.

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En la actualidad, 3200 Faetón está catalogado como un asteroide potencialmente peligroso ("PHA", acrónimo de "Potentially Hazardous Asteroid", en idioma inglés), el cual pasa a sólo 3,2 millones de kilómetros de la órbita de la Tierra. Mide 5 km de ancho y tiene alrededor de la mitad del tamaño del asteroide o cometa que causó la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años. Se puede ver con telescopios caseros; de hecho, ahora es un buen momento para observarlo:

"3200 Faetón pasará frente a la Tierra apenas algunos días antes de la lluvia de meteoros Gemínidas de este año". El 10 de diciembre, Faetón se encontrará a una distancia de alrededor de 17,6 millones de kilómetros de la Tierra, brillando como una estrella de magnitud 14 en la constelación de Virgo: efemérides. "Esta magnitud es muy tenue como para poder observarlo a simple vista", dice Cooke, "pero es un buen blanco para los telescopios de aficionados equipados con cámaras CCD".

Cooke no espera que este acercamiento aumente la cantidad de Gemínidas —"17,6 millones de kilómetros es una distancia muy grande como para que pueda afectar la cantidad de meteoros", —sin embargo, las Gemínidas no necesitan estímulo. "Siempre es una gran lluvia de meteoros", comenta Cooke. "No se la pierda."

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionario Responsable de NASA: John M. Horack
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Curador: Bryan Walls

Relaciones con los Medios: Steve Roy
Traducción al Español: Daniel Tafoya
Editor en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato y Contenido: Daniel Tafoya
El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA y colaborar con los científicos en su labor de difusión.