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Astronomía Espeluznante

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Astronomía Espeluznante

Halloween es una gran noche para los astrónomos.

NASA

Octubre 27, 2005: De acuerdo con la Fundación Nacional de Ventas al por Menor, el disfraz más popular del último año de Halloween fue el de Spiderman. El siguiente fue el de "una princesa," seguido por el de brujas y vampiros, SpongeBob, Barbie y Harry Potter.

En cierto modo tiene sentido. Pero si lees la lista completa de disfraces, te darás cuenta de que algo falta: astrónomos. No hay ni Sagans, ni Galileos, ni siquiera hay un Hubble.

ver leyendaEs gracioso porque Halloween es un día festivo astronómico.

Tiene que ver con las estaciones: Halloween es una fecha de "cruce de cuartos" aproximadamente en la mitad de camino entre un equinoccio y un solsticio. Hay cuatro fechas de cruces de cuartos en el año, y cada una es un día festivo secundario: Groundhog Day (2 febrero), May Day (1 mayo), Lammas Day (1 agosto), y Halloween (31 octubre).

Derecha: Las cruces rojas marcan las fechas del cruce de los cuartos del año. [Más Información]

Hace tiempo, "los Celtas de las Islas Británicas usaron los días de cruces de cuartos para marcar el comienzo de las estaciones," dice John Mosley del Observatorio Griffith en Los Angeles. "El invierno empezaba en Halloween, [o como ellos lo llamaban, 'Samhain']. Halloween marcaba la transición entre el verano y el invierno, luz y oscuridad —vida y muerte."

"En esa noche, de acuerdo con el folklore, aquellos que habían muerto durante el año pasado, regresaban a sus antiguos hogares para una visita final. La gente ponía comida y encendía fuegos para ayudarles en su viaje —pero permanecían en guardia por si los espíritus hacían alguna travesura."

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Y, así, de algo astronómico se pasó a algo espeluznante. No es la primera vez. ¿Has escuchado algo de cometas o de malos augurios? ¿O que la en Luna llena se manifiestan los hombres lobo? La astronomía y la superstición son viejos amigos.

Este año Halloween tiene un nuevo significado astronómico:

El 31 de octubre, el planeta Marte hace su acercamiento más próximo a la Tierra durante los 13 años siguientes. (¿13 años? Cruza los dedos.) Técnicamente hablando, el momento de más cercana aproximación será el 30 de octubre, un día antes de Halloween, pero la diferencia en distancia del 30 al 31 es muy pequeña para que importe.

Los niños del truco o trato notarán a Marte saliendo en el Este alrededor del atardecer: mapa celeste. Parece como una estrella de color calabaza, tan intensa que incluso la gente que vive en ciudades con mucha luz podrá ver a Marte. Algunos dicen que es rojo sangre, pero eso es solo habladurías de Halloween.

Marte se alzará casi por encima de la cabeza en la medianoche (como se verá desde Norteamérica) y estará "arriba" toda la noche. Halloween 2005 es realmente la noche de Marte.

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Arriba: Marte saliendo sobre Payson, Arizona el 25 de octubre de 2005. Crédito Imagen: Chris Shur.

Porque Marte está tan cerca —solo 69 millones de kilómetros de distancia, lo cual es cerca en la vasta escala del sistema solar— luce estupendo a través de un telescopio casero. Últimamente los astrónomos amateurs han estado mirando tormentas de polvo formando remolinos alrededor de Marte. Han visto heladas nubes azules congregadas sobre el polo norte Marciano donde es invierno. Y han trazado y fotografiado marcas oscuras y extrañas que manchan la superficie del planeta.

Así —no tenemos nada contra Spiderman— si lo deseas, podrías reconsiderar tu disfraz. Toma un telescopio y disfrázate de astrónomo. Es Halloween, después de todo.

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionario Responsable de NASA: John M. Horack
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Curador: Bryan Walls


Relaciones con los Medios: Steve Roy Traducción al Español: Javier Martín / Carlos Román
Editor en Español: Héctor Medina
El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA y colaborar con los científicos en su labor de difusión.