Skip to Main Content

¿Por qué tanta Sequía?

Pin it

¿Por qué tanta Sequía?

La parte oeste de los Estados Unidos afrenta otro verano de intensa sequía. La ciencia nos da algunas respuestas -- como también algunas preguntas desconcertantes.

NASA

Mayo 21, 2004:  La gente da la bienvenida, casi siempre, a los primeros días calurosos del verano como una entusiasta anticipación a la llegada de los días de sol. Pero para mucha gente del Oeste de los EE.UU., la llegada del tiempo caluroso este año es un presagio de los tiempos duros que se avecinan.

ver leyenda La sequía se ha asentado en algunas partes del oeste hasta por siete años consecutivos, causando uno de los peores períodos de sequía en décadas; los depósitos de agua están muy bajos. Los agricultores y los administrantes de campos de golf están compitiendo por obtener agua para la irrigación; los residentes del área se enfrentan a racionamientos de agua y la polémica de "prioridades" sobre los derechos del agua se agrava cada día entre ciudades y los propios estados.

Derecha: El lago Mead, un importante punto de abastecimiento de agua en el Oeste, creado en los años 30 por la construcción de la Represa Hoover, se está acercando a los niveles más bajos de la historia -- ya se alcanza a ver el "fondo de la bañera" alrededor del lago. Foto cortesía del Servicio Nacional de Parques (US National Park Service) [Más información]

Con la terminación del invierno, la esperanza de una postergación se desvanece, ya que la precipitación pluvial en el Oeste es muy escasa en los meses de verano. Estas regiones dependen de las tormentas de invierno para almacenar en sus montañas la nieve, que se derrite en el verano y sirve para rellenar las reservas de agua. Sin embargo la compactación de la nieve en Abril del 2004 fue de tan sólo un 40%, contra el 75% que es lo normal.

Imagen de Subscripción
Anótese aquí para recibir nuestro servicio de ENTREGA INMEDIATA DE NOTICIAS CIENTÍFICAS
La continua sequía, que ha afectado del 20 al 50% de los estados adyacentes en la Unión Americana, no es aún tan grave como, por ejemplo, la sequía del "Tazón de Polvo" de los 1930s. En aquél entonces el 70% de los EE.UU. estaba en sequía. En las Grandes Planicies, los mantillos de tierra fértil se esfumaron en polvo, la agricultura fracasó y literalmente los campesinos perdieron sus tierras. "Los desposeídos fueron empujados hacia el oeste", escribió John Steinbeck en Las Uvas de la Ira (The Grapes of Wrath). "Familias, tribus, abatidas por el polvo, con tractores inútiles. Camiones repletos de gente, caravanas; sin hogar y hambrientos. Fluyeron por las montañas como hormigas inquietas, escurriéndose para encontrar algún trabajo que realizar -- levantar, empujar, jalar, cortar -- cualquier cosa, lo que fuese, con tal de obtener comida".

¿Qué es lo que causa sequías tan severas? ¿Son predecibles? Los científicos no están seguros, pero están aprendiendo mediante el estudio del período seco actual. Los satélites que orbitan la Tierra, que no existían durante los años del Tazón de Polvo, proporcionan datos cruciales respecto de los vientos, lluvias, humedad de los suelos y el estado de los océanos. En algún lugar, entre todos esos números, se encuentra la respuesta.

ver leyenda

Arriba: La mayor parte de los estados del Oeste de la Unión Americana están sufriendo algún grado de sequía. El color más oscuro en este mapa representa la categoría más extrema de sequía en la clasificación del esquema de NOAA. Haga clic en la imagen para una versión ampliada con leyenda. Imagen cortesía del Centro Nacional de Mitigación de Sequía (National Drought Mitigation Center).

Un factor clave es la temperatura del agua en el Océano Pacífico, dice Bob Oglesby, un experto en dinámica de climas del Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA. Las temperaturas de la superficie del mar (SSTs -- por sus siglas en inglés: Sea Surface Temperatures) en el Pacífico alteran el rumbo de la corriente de chorro a medida que se mueve hacia el este sobre Norte América. Este elevado "río" de aire de rápido movimiento es como un trasportador de tormentas, de manera que el camino que sigue a través del continente tiene un efecto muy determinante sobre los lugares donde nevará o caerá la lluvia. Controlando esta corriente de chorro, el Océano Pacífico actúa como un autoritario director de orquesta, llevando su batuta y dirigiendo la sinfonía de los patrones del tiempo a través de Norte América.

Por ejemplo, un fuerte rumbo de "El Niño" en las aguas calientes de la superficie del Océano Pacífico cerca del ecuador conducirá a tormentas en California; mientras que el curso contrario de "La Niña" produce las tormentas cargadas de humedad mucho más al norte, hasta el estado de Washington y Canadá. Uno causa sequía, el otro la alivia. Pero debe de existir algo más en toda esta historia: Mientras que una suave La Niña se esconde en el Pacífico durante el inicio de la corriente de sequía, -- como sería de esperarse -- un cambio hacia un El Niño débil en el 2003, no contrarrestó la sequía.

ver leyendaIzquierda: Patrones de temperatura de superficie correspondientes al Niño y a La Niña. Rojo / blanco denota agua más caliente, púrpura denota más fría. El contenido de calor del agua se calculó desde el satélite de mediciones de la altura del agua TOPEX / Poseidón. [Más información]

"Es un área activa de investigación que ahora mismo los expertos están tratando de descifrar para conocer exactamente qué es lo que causa todo esto", dice Oglesby. Él y sus colegas del Centro Global de Hidrología y del Clima se encuentran entre el grupo que trabaja para comprender que es lo que sucede. En particular, Oglesby está investigando cómo interactúan la tierra y la atmósfera durante una sequía, enfocándose en los papeles que juegan las capas de nieve y la humedad del suelo.

Parte de la dificultad en comprender la sequía reside en el hecho de que el clima involucra muchos ciclos de retroacción que complican su comportamiento y vencen a las explicaciones simples de causa y efecto. La humedad del suelo genera el ciclo de retroalimentación durante la época seca. Oglesby explica:

"Una vez que se inicia un patrón de sequía y se comienza a secar el suelo, esa reducción en la humedad del suelo puede ayudar a intensificar y perpetuar la sequía". Por lo general la evaporación de la humedad del suelo consume mucha de la energía contenida en la luz solar del verano; sin esta humedad, esa energía calienta el suelo y aumenta aún más las temperaturas. Las temperaturas más calurosas crean un sistema de alta presión el cual, a su vez, bloquea a las tormentas que podrían entrar en el área. La sequía conlleva sequía.

La sequía es una parte natural del patrón cíclico del tiempo en Norte América, anota Oglesby. Las pistas físicas acerca del tiempo pasado, como son los anillos de los árboles y los núcleos de los sedimentos de los lagos, nos muestran que los períodos secos como por ejemplo el "Tazón de Polvo" y una sequía similar en los 1950s ocurren por regla general unas pocas veces en un siglo. El registro histórico nos revela también una "mega-sequía", más prolongada y más severa que cualquier episodio reciente, hace unos 500 años más o menos.

ver leyendaDerecha: El experto en Dinámica del Clima de la NASA, Bob Oglesby.

En los tiempos modernos "existe mucho más detrás de una sequía que la simple falta de precipitación", agrega Roger Pielke, un climatólogo del estado de Colorado y profesor de Ciencias Atmosféricas en la Universidad del Estado de Colorado. "Hay que tomar en cuenta los factores humanos, tales como la cantidad de agua que se extrae de los ríos para la irrigación de las cosechas y para el agua potable. En términos absolutos, el período de sequía actual no es tan grave como lo fue el "Tazón de Polvo" de los 1930s, pero los impactos han sido relativamente severos porque las demandas que las personas exigen de la provisión de agua son ahora mucho mayores de las que se requerían en aquél entonces".

Esto convierte a una situación complicada en otra aún más complicada. El uso de la tierra y del agua por los humanos; cambios en la circulación atmosférica a gran escala causadas por las temperaturas de los océanos; retroalimentaciones entre el suelo y la atmósfera: todo ello juega un papel importante. Los climatólogos no pueden reunir todavía todos estos factores para predecir lo que pasará con muchos años de adelanto. El próximo invierno es un misterio. ¿Traerá mucha nieve... y con ella, una reducción de la sequía? Nadie lo sabe.

Una cosa parece ser segura: Con los niveles de humedad en el suelo y la nieve en las montañas por debajo de sus promedios normales, la gente en el Oeste de los EE.UU. se está enfrentando a otro verano de sequía, mucho más prolongada.

Enlaces a la Red (en inglés)

Centro para la Hidrología y el Clima Mundial (Global Hydrology and Climate Center) -- una aventura de colaboración entre MSFC, la Alianza Tecnológica y de Ciencia Espacial de la Universidad de Alabama (State of Alabama's Space Science and Technology Alliance -- SSTA), y la Asociación de Universidades de Investigación Espacial (Universities Space Research Association -- USRA) que utilizan satélites de vigilancia de la Tierra y modelos de computador para entender mejor el sistema climático de la Tierra.

Centro de Información Sobre Sequías del NOAA (NOAA Drought Information Center) -- amplia variedad de información actualizada acerca de sequías, de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

El Periodo Seco de Texas: Un período de sequía aún peor que el "Tazón de Polvo" que castigó al estado de Texas durante los 1950's. El suelo no sólo estaba seco, sino que también estaba tremendamente caliente. En Dallas las temperaturas excedieron los 38º C durante 52 días en el verano de 1953. Debido a las extensas fallas de las cosechas, los rancheros no tuvieron nada con que alimentar a sus ganados. Algunos de los animales sobrevivieron, apenas, con una dieta de tunas de las plantas de cactus. [Más información]

Monitor de Sequías de los E.U. -- sistema de monitoreo nacional de sequías, del Centro Nacional de Mitigación de Sequías.

Derecha: Imagen del Landsat 7 nos muestra cómo la línea de la orilla del lago Mead disminuyó entre el 2000 y el 2003 -- una señal de la continuada sequía. [Más información]

Resumen sobre las Sequías de Temporada -- del Centro de Predicción del Clima del NOAA (NOAA's Climate Prediction Center).

Un Niño Difícil de Caracterizar -- (Science@NASA) El Niño del 2002-03 resistió diversos estereotipos con su impredecible comportamiento.

Sequía: el desastre que serpentea -- artículo sobre sequía del Observatorio de la Tierra, de NASA.

Tiempos Secos en Norteamérica -- artículo sobre sequía del Observatorio de la Tierra, de NASA.

La sequía en Norteamérica: una perspeciva paleontológica -- un artículo acerca de evidencia de las sequías históricas, del NOAA.

La Sequía en E.U. visible desde el espacio -- boletín de prensa del Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA.

Datos sobre temperaturas de la superficie del Océano -- los datos más recientes del satélite Jason-1 de la NASA/CNES.

Portal sobre El Niño -- cantidad de información acerca de El Niño y La Niña, de NOAA.


Únase a nuestra creciente lista de suscriptores -- anótese para recibir nuestro servicio de entrega inmediata de noticias científicas -- y ¡reciba un mensaje de correo electrónico cada vez que publiquemos un nuevo artículo!
Más Joe Cool dice: 
Lea más Noticias de NASA Noticias

FIN