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La Interesante Historia del Asteroide Hermes

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La Interesante Historia del Asteroide Hermes

Durante unos cuantos días, los astrónomos aficionados podrán ver por si mismos al asteroide Hermes, perdido durante mucho tiempo.

NASA

ver leyendaOctubre 31, 2003: Ahora es un dogma: un asteroide golpeó la Tierra hace 65 millones de años y aniquiló a los dinosaurios. Pero en 1980, cuando los científicos Walter y Luis Álvarez sugirieron la idea por primera vez ante una asamblea de la Asociación Americana para el Avance de las Ciencias, sus oyentes se mostraron escépticos. ¿Asteroides golpeando la Tierra? ¿Extinción de especies? Parecía increíble.

Derecha: Fragmento de "Asesino de Dinosaurios" por el artista Don Davis.

En ese preciso momento, sin que la audiencia lo sospechara, un asteroide llamado Hermes, a medio camino entre Marte y Júpiter iniciaba una larga caída hacia nuestro planeta. Seis meses después pasaría a 480.000 km de la órbita de la Tierra, apenas un poco más lejos que la distancia a la Luna. Retóricamente hablando, esto hubiera sido un punto a favor de los Álvarez. Increíblemente, en cambio, nadie observó el paso del asteroide.

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El año 1980 no fue la primera vez que Hermes pasó cerca de la Tierra sin ser visto. Hermes es un asteroide de buen tamaño, fácil de ver, y un visitante frecuente de los alrededores de la Tierra. Aun así los astrónomos habían caído en el hábito de ignorarlo. Cómo ocurrió esto es una curiosa historia que comienza en Alemania justo antes de la Segunda Guerra Mundial:

El 28 de Octubre de 1937, el astrónomo Karl Reinmuth de Heidelberg observó un extraño trazo de luz en una imagen que acababa de tomar del cielo nocturno. Aproximadamente con la luminosidad de una estrella de 9ª magnitud, era un asteroide, próximo a la Tierra y moviéndose rápido -- tan rápido que lo bautizó como Hermes, el heraldo de los dioses del Olimpo. El 30 de Octubre de 1937, Hermes pasó junto a la Tierra a sólamente dos veces la distancia a la Luna, cruzando el cielo a un promedio de 5 grados por hora. Actualmente sólo los meteoros y los satélites en órbita terrestre se mueven a mayor velocidad.

En 1937 se conocían multitud de asteroides, pero la mayoría eran miembros de paso lento del cinturón de asteroides situado más allá de Marte. Hermes era diferente. Visitaba el sistema solar interior. Cruzaba la órbita de la Tierra. Demostraba que los asteroides podían acercarse peligrosamente a nuestro planeta. Y cuando llegaban, lo hacían a gran velocidad.

Reinmuth observó a Hermes durante cinco días. Entonces, para no alargar la historia, digamos que lo perdió de vista.

ver leyendaHermes se aproxima dos veces a la órbita de la Tierra cada 777 días. Normalmente nuestro planeta se encuentra lejos cuando las órbitas se cruzan; pero en 1937, 1942, 1954, 1974 y 1986, Hermes pasó peligrosamente cerca de la tierra. Nos hemos enterado sobre la mayoría de esos encuentros sólo gracias a que el astrónomo Brian Skiff del Observatorio Lowell redescubrió al asteroide Hermes el 15 de Octubre de 2003. Desde entonces, los astrónomos alrededor de todo el mundo lo han estado siguiendo cuidadosamente. Los especialistas en órbitas Steve Chesley y Paul Chodas del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA han utilizado las nuevas observaciones para trazar la órbita de Hermes hacia atrás en el tiempo, y de esta manera identificaron todas las aproximaciones que antes habían pasado desapercibidas.

Arriba: Esta película grabada por el astrónomo Brian Skiff del Observatorio Lowell muestra a Hermes moviéndose entre las estrellas en Octubre de 2003. [más información]

"Es desilucionante", dice Chodas. "Hermes se ha acercado a la Tierra tantas veces y ni siquiera nos hemos enterado".

"La órbita de Hermes es la más caótica de todos los asteroides cercanos a la Tierra", agrega. Esto se debe a que el asteroide es a menudo arrastrado por la gravedad de la Tierra. Hermes tiene también encuentros cercanos ocasionales con Venus. En 1954 el asteroide sobrevoló ambos planetas. "Esto fue una verdadera carambola orbital", dice Chodas. Los encuentros frecuentes con la Tierra y con Venus hacen difícil predecir la órbita de Hermes mucho más allá de un siglo. La buena noticia es que "Hermes no se acercará a la Tierra a menos de aproximadamente 0,02 UA en los próximos cien años". Por ahora estamos seguros.

Abajo: La órbita elíptica del asteroide Hermes (delineada en rojo) lo trae por el sistema solar interior cada 777 días.

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Usando las efemérides del JPL, podemos mirar hacia atrás en el tiempo y comprender lo que ocurrió en 1937 cuando el asteroide se perdió. Con esta perspectiva, es comprensible.

Reinmuth inicialmente observó a Hermes aproximándose a la Tierra desde la dirección del cinturón de asteroides. Al principio era fácil de ver porque el lado iluminado del asteroide miraba hacia la Tierra. Sin embargo, Hermes pronto cruzó veloz la órbita de la Tierra, y comenzó a mostrarnos su cara oscura. Los asteroides son casi tan oscuros como el carbón, y sus lados en sombra son muy tenues. El 3 de Noviembre, seis días después de su descubrimiento, el asteroide se había atenuado desde la 9ª hasta la 21ª magnitud, un factor de 60.000. "Al mismo tiempo Hermes se estaba dirigiendo hacia el resplandor del sol, lo que contribuía a empeorar las cosas", señala Chodas. Hermes literalmente desapareció.

Nadie se preocupó mucho. En 1937, la Segunda Guerra Mundial estaba a punto de comenzar en Europa, por lo que la gente tenía muchas cosas en que pensar. Hermes ya no era noticia.

Chodas dice: "Los astrónomos de la época tenían quizás algunos prejuicios. Se habían convencido a sí mismos de que las colisiones eran demasiado raras como para ser tenidas en cuenta. Hermes no podía hacerlos cambiar de opinión porque el catastrofismo no estaba de moda".

ver leyendaAhora está de moda -- en gran parte debido al cometa Shoemaker-Levy 9 (SL9), un objeto descubierto por la gente que buscaba a Hermes. Encontrado en 1993 por Gene y Carolyn Shoemaker y David Levy, SL9 colisionó contra Júpiter el 14 de Julio de 1994, con muchos espectadores viéndolo a través de CNN. Mucho antes del choque, las poderosas fuerzas de marea de Júpiter lo habían destrozado. Los fragmentos mayores, casualmente casi del mismo tamaño que el asteroide Hermes, explotaron con tal fuerza al colisionar que se formaron nubes oscuras en la atmósfera de Júpiter, tan grandes como la misma Tierra.

Derecha: El lugar de impacto de uno de los fragmentos del cometa SL9 en la capa superior de nubes de Júpiter. [más información]

Un mensaje desde Júpiter: las catástrofes pueden ocurrir.

"Gene siempre pensó que la aparición de Hermes debería haber impresionado al mundo mucho más de lo que en realidad lo hizo en su momento" recuerda David Levy. "De hecho, él y su mujer Carolyn siempre deseaban encontrarlo". Shoemaker fue un visionario que se dio cuenta, mucho antes que la mayoría, de que los asteroides y los cometas podían ser una amenaza continua para la Tierra. A finales de 1970 él y unos pocos colegas comenzaron a buscar objetos cercanos a la Tierra empleando un telescopio de 18 pulgadas del Observatorio Palomar. Durante mucho tiempo esta fue la única vigilancia desde la Tierra. Descubrieron docenas de asteroides y de cometas, incluido SL9 -- pero no Hermes. "Cuando Hermes se cruzó con la Tierra en 1986 (un encuentro identificado post-facto por Chodas) debería haber sido un objetivo fácil para nosotros", señala Devy. "Pero el telescopio estaba fuera de servicio por reparaciones". Shoemaker murió en 1997 sin saber lo cerca que había estado.

Ahora los astrónomos aficionados de todo el mundo pueden hacer algo que Gene Shoemaker nunca pudo hacer -- observar a Hermes.

Hermes está aproximándose rápidamente a la Tierra, y el 4 de Noviembre pasará a 18 veces la distancia de la Tierra a la luna. Aun así el asteroide tiene casi el brillo de una estrella de 13ª magnitud -- un objetivo sencillo para los telescopios de 8 pulgadas equipados con cámaras CCD. ¿Hacia dónde se debe de apuntar el telescopio? Para mayores detalles consulte la Efemérides del JPL.

ver leyendaIzquierda: Este eco doble de radar obtenido en el radio observatorio de Arecibo en Puerto Rico muestra que el asteroide Hermes es binario. [más información]

En días recientes un grupo de astrónomos financiados por la NASA y dirigidos por Jean-Luc Margot de UCLA han dirigido pulsos de radar al asteroide desde la antena gigante de Arecibo en Puerto Rico. Hermes resulta ser un asteroide doble -- dos rocas separadas orbitando una alrededor de la otra, cada una de aproximadamente 400 metros de diámetro. Nadie sabe cómo Hermes llegó a ser de esta forma. Margot y colegas esperan aprender más cuando el asteroide pase el 4 de Noviembre y continúen con sus observaciones desde Arecibo y desde el radar Goldstone de la NASA.

Ahora que Hermes tiene toda nuestra atención, podría, después de todo, enseñarnos algunas cosas.

Más Información (en inglés)

Programa de Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Program) de la NASA -- (JPL) el primer lugar para buscar información actualizada sobre asteroides y cometas próximos a la Tierra.

Efemérides del Asteroide Hermes -- (JPL) use esta herramienta de Internet para consultar en que lugar del cielo estará Hermes esta semana. Vea también la órbita del Hermes en 3D.

1937 UB -- (NeoDys) Hermes es conocido también como 1937 UB. Visite este portal para obtener mucha más información sobre su órbita y encuentros cercanos con planetas.

Recuperación del 1937 UB (Hermes) -- (Observatorio Lowell).

Observaciones de Radar del Asteroide Perdido Hermes -- (UCLA) El portal de Jean-Luc Margot proporciona la información más reciente sobre las observaciones de radar de Hermes.

El asteriode cercano Hermes re-descubierto 66 años después -- (Observatorio Lowell) comunicado de prensa./FONT>

El asteroide Hermes resultó ser binario -- (Universidad de Cornell) comunicado de prensa.


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FIN
Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionario Responsable de NASA: John M. Horack
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Curador: Bryan Walls


Relaciones con los Medios: Steve Roy Traducción al Español: Pablo Quesada/Carlos Román
Editor en Español: Héctor Medina
El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA y colaborar con los científicos en su labor de difusión.