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Barrancos de Nieve en Marte

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Barrancos de Nieve en Marte

Una sonda espacial de la NASA parece haber encontrado finalmente el misterioso origen de los barrancos en Marte: nieve que se derrite.

NASA

Febrero 19, 2003: Cuando el Topógrafo Global Marciano (Mars Global Surveyor) de la NASA fotografió lo que parecían como barrancos producidos por agua en Marte hace tres años, los investigadores quedaron perplejos. La superficie de Marte es extraordinariamente seca. ¿Qué podría haber tallado estos curiosos rasgos? Gracias a los datos obtenidos por la sonda Odisea Marciana 2001 (2001 Mars Odissey), hay una nueva respuesta: nieve que se derrite.

Arriba: Dentro de la Cuenca Newton en Marte, estrechos canales corren desde la parte superior hasta el suelo. Estos y otros barrancos fueron descubiertos inicialmente con las fotos de alta resolución tomadas por el Topógrafo Global Marciano [más información]

Los barrancos fueron creados por agua escurriendo de acumulaciones de nieve al licuarse, y no de manantiales subterráneos o torrentes presurizados, como se había sugerido previamente, indica Philip Christensen, un profesor de la Universidad Estatal de Arizona e investigador principal del sistema de cámaras de la Odisea Marciana. Al licuarse, el agua puede correr debajo de acumulaciones de nieve donde está protegida de una rápida evaporación en la delgada atmósfera del planeta, explica Christensen en la edición electrónica de la revista científica Nature del 19 de febrero.

La idea de Christensen se concretó mientras observaba una imagen -- tomada por la Odisea Marciana -- de un cráter de impacto en Marte. Notó barrancos erosionados en la fría pared norte del cráter e inmediatamente al lado de ellos una sección de lo que él llama "terreno empastado". Este tipo especial de terreno representa un depósito homogeneo de material que los investigadores marcianos han concluido que es "volátil" (compuesto de materiales que se evaporan en la delgada atmósfera de Marte), ya que ocurre sólo en las zonas más frías y protegidas. La composición más probable de este material de evaporación lenta es la nieve. Christensen sospechó que existía una relación especial entre los barrancos y la nieve.

"Lo vi y me dije "¡Ajá!"", recuerda Christensen. "Era muy claro que estos barrancos aparecen cuando el terreno empastado desaparece debido a la licuefacción y la evaporación."

Derecha: La flecha indica una región de terreno empastado, quizás nieve comprimida, cerca del borde de un cráter marciano. Crédito de la imagen: NASA/JPL/Malin Space Science Systems/Philip Christensen. [más información]

Los barrancos erosionados en las paredes de los cráteres y en los acantilados de las laderas fueron observados inicialmente en las imágenes tomadas por el Topógrafo Global Marcano en el año 2000. Otras teorías científicas han sido propuestas para explicar los barrancos, incluyendo filtraciones de agua subterránea, flujos presurizados de agua subterránea (o de dióxido de carbono), y flujos de lodo causados por depósitos colapsados de permafrost; pero hasta hoy ninguna explicación ha sido aceptada universalmente.

"Estos barrancos son muy recientes", dice Christiansen. "Ésto siempre me ha preocupado. ¿Cómo podría Marte tener agua subterránea lo suficientemente cerca de la superficie como para formar estos barrancos, y aún así lograr que el agua permanezca en las cercanías por miles de millones de años? Segundo, hay cráteres con bordes elevados, y los barrancos van casi hasta la cresta del borde. Si es un acuífero sub-superficial que se filtra, no hay mucha superficie allá arriba. Y, finalmente, ¿por qué ocurre preferentemente en el lado frío de las laderas, en las latitudes medias? Esos son los lugares más fríos y los menos probables para encontrar agua subterránea líquida.

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Christentsen hace notar que encontrar erosión por agua debajo de los depósitos de nieve en licuefacción resuelve muchos de estos interrogantes.

"En Marte, lo más probable es que la nieve se acumule en las laderas que dan hacia los polos norte o sur, esto es, en las áreas más frías. Se acumula y cubre el terreno en estas áreas durante un período frío, y luego se licúa durante uno más cálido. La licuefacción comienza primero en el área más expuesta en la cresta de la cordillera. Ésto explica por qué los barrancos comienzan tan arriba.

Abajo: Esta imagen de un cráter marciano fue tomada con el sistema de imagen térmica de la nave espacial Odisea Marciana de la NASA. Los barrancos en la parte superior centro-derecha parecen emerger desde abajo y dentro de una sábana de nieve que desaparece gradualmente. [más información]

Tan pronto empezó a pensar en la nieve, Christensen comenzó a encontrar un gran número de imágenes que mostraban una relación similar entre depósitos de nieve empastada y de barrancos, en las imágenes de alta resolución tomadas por la cámara del Topógrafo Global Marciano. Sin embargo, fue el ancho campo de visión de la cámara de luz visible del sistema de imágenes de emisión termal de la Odisea Marciana, lo que resultó crítico para el descubrimiento.

"La idea básica (de la nieve licuándose) surge al tener una vista regional, que es lo que ofrece la cámara del sistema de la Odisea", explica. "Es el tipo de problema de no-puedes-ver-el-bosque-por-culpa-de-los-árboles. Una imagen del Odyssey hizo que, repentinamente, todo ajustara en el rompecabezas, ya que la resolución era lo suficientemente alta como para identificar estos rasgos y sin embargo lo suficientemente baja como para mostrar la relación entre ellas en el terreno".

El Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory -- JPL) dirige el Programa de Exploración de Marte para la Oficina de Ciencia Espacial (Office of Space Sciences) de la NASA en Washington D.C.

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionario Responsable de NASA: John M. Horack
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Curador: Bryan Walls


Relaciones con los Medios: Steve Roy Traducción al Español: Heber Rizzo/Carlos Román
Editor en Español: Héctor Medina
El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA y colaborar con los científicos en su labor de difusión.
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