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Marte se Derrite

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Marte se Derrite

La capa de hielo del Polo Sur de Marte se está desvaneciendo, dejando al descubierto montañas escarchadas, grietas e inquietantes enclaves negros.

NASA

ver leyendaAgosto 7, 2003: No todos los días se tiene ocasión de ver desaparecer una capa planetaria de hielo, pero En los próximos días sera posible. Todo lo que se necesita es un cielo despejado, un telescopio en el patio de atrás y un mapa astral apuntando a Marte.

En realidad, no tendrá necesidad de un mapa astral porque Marte es tan brillante que será fácil de localizar.

Sólo mire hacia el sur (o al norte, si está en el hemisferio sur), entre la medianoche y el amanecer en cualquier noche clara de este mes. Marte es esa fulgurante estrella roja que hace sombra a todo lo que hay a su alrededor. Marte logró su máximo acercamiento a la Tierra en 60,000 años el pasado 27 de agosto.

Arriba: El astrónomo aficionado Thomas Williamson de Nuevo México tomó esta fotografía de Marte el día 1 de agosto del 2003 con un telescopio de 8 pulgadas y una cámara digital para computadora. [más información]

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El tamaño de Marte aumentó tanto en las últimas semanas que hasta un telescopio casero mostraba detalles de la superficie del planeta: nubes de polvo, terrenos volcánicos, y las cuencas de antiguos impactos. Lo mejor de todo es la capa del Polo Sur compuesta de CO2 o hielo seco; ésta refleja más luz solar que cualquier otra parte del planeta. El hemisferio sur de Marte está inclinado hacia la Tierra y la capa brillante es muy fácil de observar.

De todos modos, no espere demasiado para mirar, ya que pronto el hielo se habrá derretido.

Al igual que la Tierra, Marte tiene estaciones que hacen aumentar o disminuir el tamaño de sus casquetes. "Es el final de la primavera en el Polo Sur de Marte" afirma Dave Smith, científico planetario del Centro Goddard de Vuelos Espaciales (Goddard Space Flight Center). "El casquete polar se está reduciendo porque el sol primaveral incide directamente sobre él".

A medida que el casquete se hunde, se van abriendo grietas, hendiduras negras con un borde irregular. Recientemente, por ejemplo, astrónomos aficionados usando telescopios de 8 o más pulgadas han observado una cordillera que emerge del hielo. Smith dice "estas son las Montañas de Mitchel, llamadas así en honor al astrónomo de Ohio que las descubrió hace 150 años. Al sur de estas montañas, un oscuro y desolado despeñadero, denominado Rimas Australis, atraviesa el hielo polar. (Estos rasgos son visibles en la fotografía de Marte de Thomas Williamson mencionada al comienzo de este artículo).

ver leyendaAlgo más que puede localizar es la "Región Enigmática", una oscura zona con un ancho de cientos de kilómetros. Incluso después de que disminuya el hielo de la zona superior, la Región Enigmática permanecerá intensamente fría, tal como indican las cámaras infrarrojas a bordo del Topógrafo Global Marciano (Mars Global Surveyor) de la NASA.

Izquierda: Un mapa de contraste del Polo Sur de Marte hace un año marciano. La Región Enigmática es el área azul y verde alrededor de las 4 en punto, según las agujas del reloj. Los rojos y amarillos denotan la presencia de CO2 congelado. Este mapa fue creado por Dave Smith usando datos tomados por el detector de 1 micrón del altímetro láser a bordo del Topógrafo Global Marciano. [ampliar imagen]

Hay un hecho impresionante: los casquetes polares que cambian con las estaciones están compuestos de aire marciano que se congela durante el invierno. Dependiendo de la época del año, más de una cuarta parte de la atmósfera marciana se encuentra reposando en el suelo alrededor de los polos. (La atmósfera marciana está compuesta en un 95% de CO2; y por esta razón los casquetes polares están formados por hielo seco).

A medida que pasan las estaciones, el dióxido de carbono oscila hacia arriba y hacia abajo, flotando en el aire durante los meses más cálidos. La presión global planetaria del aire varía en un 25%.

En comparación, la presión del aire dentro de un huracán terrestre es a menudo sólo unos puntos porcentuales más baja que la del ambiente. Es posible experimentar una oscilación de hasta un 25% en la presión desplazándose desde el nivel del mar a lo alto de una montaña de 3000 metros (9000 pies). Sólo intente correr 100 yardas allá arriba.

ver leyendaDerecha: Las subidas y bajadas de la presión de aire en Marte recogidas por las naves Vikingo de la NASA. [más información]

Actualmente el casquete polar sur está en evaporación, lo que significa que el CO2 se está precipitando hacia la atmósfera. "Recuerde, sin embargo", añade Smith "que existen casquetes polares tanto en el norte de Marte como en el Sur. Mientras el casquete sur se está evaporando, el casquete del Polo Norte está creciendo: es un acto de compensación. La presión total del aire será más alta cuanto más baja sea la cantidad de CO2 sobre la superficie. El siguiente pico con características similares se espera para principios de octubre, es decir, principios de verano en el sur de Marte.

El aumento en la presión tiene consecuencias interesantes. No hará que la atmósfera en Marte sea tan densa como la terrestre. La presión del aire en Marte en su punto máximo es 100 veces menor que la de la Tierra, pero podría hacerse lo suficientemente espesa en algunos lugares como para que fluya el agua.

Naves espaciales de la NASA han detectado agua congelada bajo la superficie de Marte. El agua en estado líquido, por otra parte, es escasa. ¿Por qué razón? En un día caluroso de verano el hielo no se derrite sino que se evapora pasando directamente del estado sólido al gaseoso. Esto sucede porque la presión del aire es realmente baja. Sin embargo, un mínimo aumento en la presión podría ser suficiente para hacer que el hielo se derritiera y el agua fluyera bajo el sol veraniego. El verano sureño (de Marte) podría ser por tanto una buena época para futuras visitas de exploradores. (Para más información lea la historia de Science@NASA Salpicando el Agua en Marte.)

Por otro lado, la densidad del aire favorece la formación de tormentas de polvo, que son un grave problema en Marte. Ocurre a veces que pequeñas nubes de polvo alimentadas por vientos caldeados por el sol, se extienden hasta cubrir todo el planeta. En 2001 una tormenta formada de esta manera duró meses y frustró a los astrónomos, quienes no podían ver a través de la neblina.

¿Ocurrirá de nuevo este año? Nadie lo sabe.

Cuando el casquete polar que aparece según las estaciones desaparezca por completo, Smith recomienda la observación del casquete polar permanente. "El casquete polar permanente está compuesto de agua congelada que reside debajo del casquete temporal formado de CO2", explica Smith. Mientras el casquete temporal cubre una zona extensa(de 90o a 60o de latitud) y superficial (de sólo un metro de profundidad), el casquete permanente es compacto y de unos 3 kilómetros de profundidad. "Aloja una masa de agua comparable a la masa de la luna marciana Fobos". Para los astrónomos aficionados que observan desde sus telescopios, el casquete de agua-hielo parecerá un compacto nudo blanco a 10o (de latitud) del polo.

Enclaves crípticos oscuros. Grietas montañosas. Un tesoro de agua escondido. Hay mucho que observar en el Polo Sur de Marte. Consiga un telescopio y contémplelo usted mismo.

Nota del Editor: En esta historia nos referimos al hecho de que el casquete polar marciano "se derrite" o "se evapora". Esto no es exactamente cierto. Un físico del espacio diría con más propiedad que "el casquete polar sufre un proceso de sublimación". En otras palabras, el CO2 congelado -- también conocido como "hielo seco" -- se transforma directamente del estado sólido al estado gaseoso sin pasar por una fase intermedia, el estado líquido.

Enlaces a la Red (en inglés y español)

Aprenda más sobre el Programa de Exploración de Marte de la NASA

Acercándose a Marte (Science@NASA) -- La Tierra y Marte están convergiendo hacia un encuentro cercano en Agosto. El Planeta Rojo ya es un atractivo objeto para los observadores del cielo

Tormentas de Polvo en Marte -- (Ciencia@NASA) Usando sólo telescopios caseros, los astrónomos aficionados disfrutan de excelentes vistas de tormentas de polvo en Marte.

Regiones mencionadas en esta historia:Las montañas de Mitchell (CNN); Las Montañas de Mitchell (Topógrafo Global Marciano) La Región Enigmática (Universidad Estatal de Arizona); Rimas Australis y más (Universidad of Arizona)

ver leyendaDerecha: La cresta en línea continua a la altura de la 1 en punto según las agujas del reloj, muestra las Montañas de Mitchel. Este mapa de contraste del Polo Sur de Marte se obtuvo meses más tarde que el presentado al comienzo de este artículo; de ahí la diferencia en las características del casquete polar. Crédito: MOLA/Topógrafo Global Marciano. [ampliar imagen]

Altímetro Láser Provee las Primeras Mediciones de la Profundidad de la Nieve en Marte -- (NASA/GSFC) Una revisión global de cómo Marte cambia con las estaciones, creada a partir de observaciones muy precisas de dos investigaciones del Topógrafo Global Marciano de la NASA.

Más imágenes de Marte de la Asociación de Observadores de la Luna y los Planetas (Association of Lunar and Planetary Observers)

¿Porqué estudiar el clima y los cambios climáticos en Marte?(NASA/Ames)

Salpicando el Agua en Marte -- (Science@NASA) En un planeta que es más frío que la Antártica y donde el agua hierve a 10 grados por encima del punto de congelamiento, ¿Cómo pudo existir el agua líquida alguna vez? Los científicos dicen que una pizca de sal puede ayudar.

Había una vez... un Planeta con Agua -- (Ciencia@NASA)Hoy el Planeta Rojo es seco y desolado, pero, ¿cómo será en el futuro? Información reciente sugiere que el antiguo cuento del agua de Marte aún no ha terminado.


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FIN
Créditos y Contactos

Autor:Dr. Tony Phillips
Funcionario Responsable de NASA: John M. Horack
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Curador: Bryan Walls


Relaciones con los Medios: Steve Roy
Traducción al Español: Ariadna Martínez/Carlos Román
Editor en Español: Héctor Medina
El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA y colaborar con los científicos en su labor de difusión.