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Notas sobre la Estación Espacial

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Música en la Estación Espacial

Un sorprendente número de astronautas son también músicos -- y les encanta tocar en el espacio.

NASA

Septiembre 4, 2003: El astronauta Carl Walz vivió durante 196 días en la Estación Espacial Internacional (EEI), alrededor de 6 meses y medio. Es mucho tiempo para estar observando la Tierra allá abajo y no poder bajar hasta ella.

Antes de viajar a la estación en el año 2001, recuerda Walz, el personal de soporte psicológico le preguntó qué clase de artículos en especial estaría interesado en llevar a bordo. "Yo dije, 'Bueno, un teclado estaría bien'. Y ellos respondieron, 'Nos encargaremos de eso'".

Muchos astronautas tocan instrumentos. Hay incluso una banda de "rock and roll" formada por astronautas. Y una sorprendente variedad de instrumentos musicales ha encontrado su camino al espacio: sumados al teclado, han visitado la estación una flauta, una guitarra, un saxofón, y un instrumento aborígen australiano de viento, conocido como didgeridoo.

Derecha: Carl Walz toca el teclado para un grupo de astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional.

La astronauta Ellen Ochoa, intérprete de música clásica, llevó una flauta consigo como uno de sus artículos personales en su primer vuelo en el Transbordador. Sin embargo la tocó solamente una vez, y fue como parte de un vídeo educativo para escolares. En vuelos cortos del Transbordador, explica, los astronautas están tan ocupados que en realidad no tienen demasiado tiempo para tocar un instrumento. "En un vuelo del Transbordador, se trata más de algo sentimental, un recuerdo para gente que ha hecho de la música una afición seria".

Pero en períodos de larga duración a bordo de la estación, "tienes una gran cantidad de tiempo libre", dice Walz, "especialmente los domingos". Hay más posibilidades de tener un momento para tocar un instrumento.

"Es como un vínculo con el hogar", dice Walz, que toca para la iglesia de su ciudad natal, canta en la banda de astronautas, es conocido por sus imitaciones de Elvis y, durante su estancia en la estación, no sólo tocó el teclado sino que también encontró tiempo para aprender algo de guitarra. Walz cree que los vínculos son importantes. "Algunos pueden no estar de acuerdo y decir, 'bien, sabes, uno quiere cortar todos esos vínculos'. Pero yo prefiero mantenerlos". No importa el tiempo que un astronauta permanezca en el espacio, dice, "sabemos que tendremos que regresar a la Tierra. Comprendemos que debemos regresar a aquella vida".


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Para Mike Pedley, el problema no es la música, es la seguridad. Pedley es el director de Materiales y Procesos de la Estación Espacial de la NASA, lo cual significa que si un astronauta quiere llevar un instrumento musical, Pedley tiene que verificar que no implica ningún riesgo para el vuelo.

Un teclado electrónico, por ejemplo, puede ser una fuente de radiación electromagnética capaz de interferir con el funcionamiento del Transbordador o de la estación. Tales elementos en general pueden ser modificados, explica Pedley. La clase de cubierta marca la diferencia: cualquier cosa dentro de un recipiente metálico generalmente no emite mucha radiación; en una caja de plástico emite más. Normalmente, dice, es posible cambiar uno o dos componentes de manera que se reduzca la radiación, sin afectar su función.

Los instrumentos de madera como guitarras presentan otros problemas: son inflamables. Se permite llevarlos sólo si los astronautas están de acuerdo en manejarlos con cuidado y guardarlos cuando no los usan.


Cuando se toca música en el Transbordador o la estación, ésta no suena diferente, dicen los astronautas. La física del sonido es la misma tanto en microgravedad como en la Tierra.

Lo que cambia es la manera como se manejan los instrumentos.

"Cuando tocaba la flauta en el espacio", dice Ochoa, "tenía mis pies metidos en agarraderas". En microgravedad, incluso la pequeña fuerza del aire saliendo de la flauta sería suficiente para moverla por la cabina del Transbordador. De hecho, incluso con los pies trabados en las agarraderas, podía sentir la fuerza empujándola hacia adelante y hacia atrás, "sólo un poco", a medida que tocaba.

En cuanto a la guitarra, dice Walz, "allá arriba no se necesita tener la guitarra colgada de una correa , pero lo divertido fue que estaba tocando, y cuando daba el toque final, la clavija se escapaba de mis manos. En lugar de caer, se alejaba flotando, y tenía que agarrarla antes de perderla".

Arriba: el científico de la EEI Ed Lu -- otro músico astronauta -- actúa para el comandante de la estación espacial, Yuri Malenchenko, en primer plano. Haga clic aquí para ver un vídeo de Lu tocando Peanuts durante una entrevista en las noticias de la Radio CBS para NASA TV.

Y cuando Walz tocó el teclado, tuvo también que usar las agarraderas para los pies con el fin de mantenerse en su sitio. En microgravedad, dice, cada vez que le das a una nota, empujas el teclado. "Tienes que acabar acostumbrándote". Walz lo solucionó atando el teclado a sus piernas con una goma elástica. "Eso lo retuvo un poco más", pero no solucionó cómo usar el pedal del teclado sin moverse del sitio.


Los instrumentos deben también someterse a pruebas para detectar los gases que puedan emitir. A diferencia de lo que sucede en la Tierra, donde los humos tóxicos pueden salir por las ventanas sin producir daño, la Estación Espacial es hermética. Incluso pequeñas cantidades de gas pueden acumularse con el tiempo.

"Desde que dejé a mi chica;"
"Encontré un nuevo lugar para vivir",
"Está a 400 kilómetros de altura",
"Se llama Estación Espacial Alfa".
"Pero chica, es un lugar solitario",
"Oh, es tan solitario",
"Pero no importa, regresaré en mayo"
"Ohhhhhhh, yeah."

A bordo de la EEI Carl Waltz cantó esta versión de "Heartbreak Hotel" por radio a un grupo de profesores en Houston, Texas [más información]

"Comprobamos algunos de ellos colocando un trozo del material dentro de una cámara cerrada y calentándola hasta 49 grados celsius (unos 120 grados Fahrenheit) durante tres días", explica Pedley. Entonces toman una muestra de gas y la analizan. (Los procedimientos de pruebas de la NASA son tan confiables que la Armada de los EU está adoptándolos para submarinos).

"Siempre acabas teniendo una mezcla de sustancias saliendo de allí", dice. Es normal que estos instrumentos emitan altos niveles de alcoholes, porque en ellos a menudo se usan disolventes limpiadores. Pero, dado que los alcoholes no son muy tóxicos, sus niveles normalmente no son preocupantes. "Algo como el benceno, sin embargo, es relativamente tóxico, y sólo haría falta una pequeña cantidad para hacer el material inaceptable".

Pedley dice: "El índice de fallas es minúsculo", pero las pruebas deben llevarse a cabo.


Los astronautas están empezando a pasar mayores períodos de tiempo en el espacio. El desgaste físico del viaje espacial es ampliamente conocido -- pero también hay desgaste psicológico. Y los astronautas lo saben. "En largos períodos", dice Ochoa, "debes prepararte para estar lejos por mucho tiempo. Una de las cosas que debes hacer, es llevar a cabo actividades que son importantes para tí en tierra. Hay muchas que no se pueden realizar. Pero siempre que sea posible -- y tocar un instrumento musical es un ejemplo -- la gente tratará de hacerlo".

"Lo más extraño de tocar música en el espacio," dice Carl Walz, "es que no es extraño. En la mayoría de las casas hay uno o dos instrumentos musicales. Y pienso que es apropiado que en una casa en el espacio también se encuentren instrumentos musicales. Es algo natural".

"La música hace que parezca menos una nave espacial y más un hogar."

más información

Carl Walz: Biografía del astronauta (NASA/JSC); Vals Espacial (APOD); Entrevista,2001 (NASA); Tripulación de la Expedición 4 (NASA);

Ellen Ochoa: Biografía de la astronauta (NASA/JSC); La Primera Astronauta Hispana Comparte sus Experiencias (NASA).

Vea una película del oficial científico de la EEI, Ed Lu tocando el piano a bordo de la Estación Espacial Internacional versión corta (660 kb) o version larga (1.8 Mb). Crédito: NASA TV y Noticias Radio CBS.


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FIN
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Autor: Karen Miller
Funcionario Responsable de NASA: John M. Horack
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Curador: Bryan Walls


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Editor en Español: Héctor Medina
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