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Había una vez... un Planeta con Agua

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Había una vez... un Planeta con Agua

Hoy el Planeta Rojo es seco y desolado, pero, ¿cómo será en el futuro? Información reciente sugiere que el antiguo cuento del agua de Marte aún no ha terminado.

NASA

ver leyendaMarzo 12, 2002: Cuando en 1938, Orson Welles transmitió "La Guerra de los Mundos", muchos oyentes estaban dispuestos a creer en los marcianos. Después de todo, los astrónomos venían debatiendo desde hacía tiempo, sobre si las marcas visibles en la superficie del Planeta Rojo serían acueductos o campos con vegetación. ¿Porqué los marcianos no podrían ser agresivos?

Entre los legos (y algunos científicos) la idea que Marte era similar a la Tierra -- cálido, húmedo y con vegetación -- persistió por décadas, hasta que la primera nave espacial visitó el Rojo Planeta. Las misiones Mariner, lanzadas a fines de la década de los 60's mostraron al Marte real: densamente cubierto de cráteres, con volcanes apagados, más frío que la Antártica y más seco que el desierto del Sahara. No había árboles, ni canales, ni marcianos -- !y muy poca atmósfera! "La Guerra de los Mundos " había sido, después de todo, sólo fantasía.

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Arriba: ¡Esta ilustración del artista Duane Hilton es falsa! Muestra una poza de agua en Marte -- imposible hoy, ¿pero, lo será en el futuro?

Las misiones posteriores se encargaron de confirmar un nuevo paradigma: Marte habría sido alguna vez húmedo, pero ahora es seco. Las fotos de las naves espaciales que han llegado a Marte revelan las huellas dejadas por antiguos ríos, lagos y posiblemente hasta un océano. Podrían haber estado llenos de agua hace miles de millones de años atrás, pero algo pasó -- nadie sabe qué pudo ser -- y el planeta se transformó en un desierto global.

Información reciente parece indicar que dondequiera que esta humedad se haya ido, es posible que no haya desaparecido para siempre. Sin duda, el agua puede haber estado fluyendo en Marte "ayer o el año pasado, literalmente" declara James Garvin, Científico Jefe Para la Exploración de Marte en las Oficinas Centrales de la NASA. Aumenta la evidencia de que el agua se encuentra bajo el terreno marciano, dice. Más aún, cada cierta cantidad de siglos, las condiciones pueden cambiar y el agua puede "desplazarse" también hacia la superficie.

ver leyendaLos primeros indicios sobre la presencia de agua cerca de la superficie de Marte aparecieron durante el año 2000, con las imágenes de la Cámara Orbital de Marte (MOC) a bordo de la nave Mars Global Surveyor de la NASA, donde se pudieron detectar cientos de sistemas de cauces y barrancos delicadamente marcados sobre la superficie marciana. Cada cauce tiene tan sólo unos 10 metros de ancho (las misiones anteriores no eran capaces de fotografiar detalles tan pequeños desde la altura de sus órbitas) y un sistema completo podría llenar sólo una docena de cuadras de una ciudad. Este terreno esculpido, con patrones de riveras y acumulaciones de desechos, en forma de abanico, se asemeja mucho a los cauces de los arroyos marcados por inundaciones torrenciales repentinas, en los desiertos de la Tierra.

Izquierda: Los desechos acumulados (o "apron", en inglés) de este arroyo en Marte, se extiende sobre dunas de arena que deben tener menos de un siglo de antigüedad. [más información]

Docenas de estos sistemas de cauces surgen en los costados sombreados de los cerros que miran hacia las capas de hielo polar. Su geometría sugiere que "volúmenes de agua, capaces de llenar una piscina, podrían estar sepultados bajo el suelo, hasta que de pronto el ambiente se hace lo suficientemente cálido como para derretir el tapón de hielo, permitiendo que el agua se libere corriendo ladera abajo", dice Garvin.

Muchos de los sistemas de cauces parecen ser muy recientes -- nítidamente esculpidos y cruzando topografías pulidas por el viento. Su aspecto es tan fresco, que de hecho, ha motivado al geólogo planetario y diseñador de la MOC, Mike Malin, a pensar que Marte "puede haber experimentado cambios globales masivos y de corta duración, durante los cuales el agua puede aparecer y retirarse, en plazos que se pueden medir en cientos de años". Realmente, dice Garvin, los científicos se preguntan si el agua líquida pudiera existir hoy en Marte, sepultada en algunas áreas unos 500 metros bajo el suelo, y que "podría existir un ciclo dinámico de la atmósfera funcionando hasta estos días".

Los descubrimientos realizados con la MOC han sido corroborados por información obtenida con otro instrumento de la misma nave, el Altímetro Laser Orbitador de Marte (Mars Orbiter Laser Altimeter o MOLA por sus siglas en inglés). Durante 27 meses -- un período de tiempo más largo que un año marciano (687 días terrestres) -- MOLA midió diariamente las alturas de los casquetes polares del Planeta Rojo, registrando meticulosamente la cantidad de material helado acumulado en invierno y erosionado (sublimado o evaporado) durante el verano de cada hemisferio. MOLA comprobó que cada casquete de hielo tiene un volumen tan grande como el de la capa de hielo de Groenlandia en la Tierra.

A pesar de que la capa de hielo superior de los casquetes polares está claramente compuesta de dióxido de carbono, los científicos están ahora convencidos de que gran parte del material que las sostiene, en ambos casquetes, debe ser agua congelada -- estructuralmente, "el hielo seco no puede mantenerse más allá de los tres kilómetros de altura", destaca Garvin.

ver leyendaDerecha: Haga clic aquí para ver una película que muestra los cambios durante las estaciones en los casquetes de hielo marcianos, según medidas obtenidas por el Altímetro Laser Orbitador de Marte, a bordo de la nave Mars Global Surveyor. La amplitud ha sido exagerada con fines ilustrativos.

MOLA y MOC midieron la reducción de los casquetes polares durante el verano, en cada hemisferio. Se encogen de tal manera, que de hecho, si la tendencia observada continuase por sólo algunos siglos, cerca de un tercio de cada casquete polar podría evaporarse dentro de la atmósfera de Marte. Esto aumentaría la presión atmosférica de 6 mb a 30 o 40 mb (la presión atmosférica en la Tierra es de cerca de 1 000 mb) -- una presión suficiente para que el agua, bajo ciertas condiciones de temperatura, permanezca estable sobre la superficie del planeta. Esto significa, que quizás hace sólo uno o dos siglos, Marte podría haber sido "lo suficientemente apacible como para que charcos de agua" salpicaran la superficie, como oasis en el desierto, dice Garvin -- y las tendencias actuales sugieren que estas condiciones tal vez regresen nuevamente.

Todos estos argumentos nos llevan a la famosa pregunta: ¿existió -- o existe -- vida en Marte?

"El seguir la pista del agua tiene sentido si estás buscando biología", declaró Garvin. "Si pudiésemos encontrar evidencia de agua líquida preservada en Marte, sería como encontrar el Santo Grial".

Buscar agua es en verdad una de las misiones principales de la nave Mars Odyssey, cuya antena de alta ganancia fue desplegada el 6 de febrero, 2002, y cuyos instrumentos comenzaron a cartografiar Marte al final de ese mes. La cámara multiespectral de la Odyssey obtiene simultáneamente imágenes de Marte en numerosas frecuencias de infrarrojo (entre los 8 y 20 micrómetros) con una resolución, tamaño cancha de fútbol, sin precedentes, buscando "huellas" termales y minerales de filtraciones, géisers volcánicos o depósitos de agua subterráneos.

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Arriba: En este mapa de Marte, en colores simulados, el terreno enriquecido en hidrógeno ha sido marcado con azul profundo. Fuente: el espectrómetro de neutrones a bordo de la nave 2001 Mars Odyssey. [más información]

Información preliminar, entregada el 1 de marzo, está ya provocando la curiosidad de los científicos. Durante su primera semana de trabajo, el espectrómetro de rayos gama de la Odyssey, ha detectado importantes cantidades de hidrógeno en las regiones polares australes de Marte -- indicando probablemente la presencia de agua congelada, a menos de un metro bajo el suelo marciano.

"Estas observaciones preliminares de la Odyssey son la 'punta del iceberg'", concluyó Garvin. ¡Tal vez hablaba demasiado literalmente!


Enlaces a la Red y más... en inglés y español

La Exploración de Marte -- (JPL) explore el Planeta Rojo por su cuenta, en la página principal del Programa de Exploración de Marte de la NASA.

Enlaces sobre la Guerra de los Mundos:¿Qué pasó? (Universidad de Siracusa, EE.UU.); escuche la transmisión (EarthStation1.com); el guión (Jeff Miller); La Guerra de los Mundos por HG Wells (fourmilab); La Guerra de los Mundos de HG Wells. Revista de Estudios Literarios, Universidad Complutense de Madrid. (En español).

El caso del agua extraviada en Marte -- (Ciencia@NASA) Muchas pistas sugieren que agua líquida fluyó alguna vez en Marte -- levantando las expectativas acerca de si allí la vida pudo haber surgido -- pero las evidencias son aún insuficientes y a veces contradictorias. (En español).

Salpicando en Marte -- (Science@NASA) En un planeta que es más frío que la Antártica y donde el agua hierve a sólo diez grados sobre el punto de congelación, ¿cómo podría alguna vez haber existido agua líquida? Los científicos explican que una pizca de sal podría ayudar.

Un modelo para la formación de los arroyos marcianos Las Capas de Marte -- (Ciencia@NASA) el Explorador Global de Marte localizó unos terrenos que parecían ser depósitos de rocas sedimentarias. ¿Podrían haberse formado bajo el agua? (En español).

Las inundaciones en el ecuador de Marte son recientes, afirman los científicos -- (SpaceFlightNow.com) científicos de la Universidad de Arizona han concluido que el agua fluyó cerca del ecuador de Marte hace sólo 10 millones de años.

El Explorador Global de Marte de la NASA detecta un posible cambio climático en Marte -- un comunicado de prensa de la NASA.

Evidencias sugieren que Marte ha sido frío y seco -- (USGS) Por otra parte: El mineral olivino, un silicato de hierro-magnesio que se erosiona fácilmente con el agua, ha sido encontrado en abundancia en Marte. La presencia de olivino implica que la erosión química provocada por el agua es baja en el planeta y que Marte ha sido frío y seco por la mayor parte de su historia geológica.

Variaciones de la profundidad de la nieve en Marte, de acuerdo a las estaciones -- (GSFC) gráficos, mapas y animaciones.

¿Líneas Polvorientas = Canales? -- Claras imágenes de Marte captadas por el Telescopio Espacial Hubble, revelan las líneas polvorientas, reminiscencias de los legendarios "canales" de Marte.

El Planeta Marte: Una Historia de Observaciones y Descubrimientos -- Libro en la red, por William Sheehan, The University of Arizona Press, Tucson.

Enlaces sobre Desertificación:Desertificación de tierras áridas -- Marte es actualmente un desierto, sin embargo es posible que hace mucho tiempo fuera un lugar húmedo. Aprenda aquí cómo, en la Tierra, lugares húmedos se transforman en desiertos.; ¿Qué es la desertificación? Ministerio de Desarrollo Social, Argentina (En español); El Inexorable Avance del Desierto en el Mundo, Dr. Alberto Vita. (En español).


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