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Un Brillante Asteroide

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Un Brillante Asteroide

Un asteroide Cercano a la Tierra, enorme y brillante, se deslizará aún más cerca de nuestro planeta este 16 de diciembre, y podrá ser detectado fácilmente por radares potentes y telescopios de jardín.

NASA
Centro de Vuelos Espaciales Marshall

Diciembre 14, 2001: No hay peligro alguno de colisión, pero de todas maneras, los astrónomos se encuentran observando cuidadosamente al objeto 1998 WT24 -- un enorme asteroide Cercano a la Tierra que pasará cerca de nuestro planeta este fin de semana.

"Es una excelente oportunidad para estudiar a un asteroide que se aproxima a la Tierra", dice Donald Yeomans, gerente del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Program) de la NASA, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL por sus siglas en inglés).

Durante su máximo acercamiento este domingo, 16 de diciembre, la roca espacial de un kilómetro de ancho estará cerca de cinco veces más lejos de la Tierra que la distancia de la Tierra a la Luna. Esto es lo suficientemente cerca como para ser detectada por radares terrestres, y lo suficientemente brillante como para poder ser observada por los astrónomos aficionados, a través de sus telescopios de jardín.

Arriba: Estudiantes de Bachillerato en Amtsgymnasiet Sønderborg, Denmark, capturaron esta exposición de 8 minutos del objeto 1998 WT24 cruzando el cielo a través de la constelación Géminis, el pasado 11 de diciembre, 2001. [Películas ]

"La última vez que un objeto de este tamaño pasó tan cerca de la Tierra fué el 27 de agosto de 1969, cuando el asteroide 1999 RD32 pasó a poco menos de 3.7 distancias lunares de nuestro planeta", dice Yeomans. Hace treinta y dos años, nadie notó al 1999 RD32 porque no había sido descubierto todavía. Pero gracias a los modernos programas de búsqueda de asteroides, que hacen un mejor trabajo al detectar objetos Cercanos a la Tierra, los astrónomos están bien preparados para el inminente encuentro cercano con 1998 WT24.

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Durante los próximos días, Steve Ostro y colegas estarán rastreando al 1998 WT24, utilizando el Radar Goldstone para el Sistema Solar (Goldstone Solar System Radar) de la NASA en el desierto de Mojave, así como el poderoso radar de Arrecibo en Puerto Rico. Sus observaciones reducirán substancialmente las incertidumbres en la trayectoria del objeto, lo que a su vez permitirá a los científicos mejorar sus predicciones en el futuro. Los datos de radar ayudarán también a proyectar la forma tridimensional del asteroide. Mapas de radar recientes de otras zonas de Objetos Cercanos, han revelado una sorprendente variedad de formas y tamaños. Algunos son sistemas binarios -- esto es, una roca espacial en órbita alrededor de otra -- y hasta uno que parece ¡un gigantesco hueso para perro!

"Necesitamos conocer la estructura de estos objetos que se aproximan a la Tierra, en caso de que alguna vez tengamos que desviar o destruir alguno", dice Yeomans.

No es extraño que pequeños asteroides pasen tan cerca de la Tierra como lo hará el 1998 WT24 este fin de semana, pero el 1998 WT24 es enorme y por consiguiente muy brillante. El 15 y 16 de diciembre el asteroide brillará tanto como una estrella de magnitud 9, mientras avanza a través de las constelaciones de Auriga y Perseo. Esto no es lo suficientemente brillante como para ser detectado por el ojo humano desnudo, pero 1998 WT24 debería de ser fácil de detectar a través del ocular de un telescopio de 6 o más pulgadas .

see captionIzquierda: La localización aproximada del 1998 WT24 en diciembre 16, 2001, a las 0600 UT, cuando la roca espacial estará más cerca de la Tierra. Esta región del cielo es fácil de encontrar: La constelación Perseo aparece directamente sobre nuestras cabezas desde las latitudes del medio Norte a las 10 p.m. hora local. Las efemérides detalladas están disponibles en el JPL.

"Para los astrónomos aficionados esta es una gran oportunidad de observar visualmente un asteroide Cercano a la Tierra", dice el veterano observador de asteroides John Rogers. "Recomiendo especialmente a los clubes de astronomía que lo intenten". Puesto que el 1998 WT24 se estará moviendo tan rápido como 1 grado por hora, los observadores del cielo deberán de percibir su movimiento directamente, cuando el asteroide pase cerca de alguna estrella de fondo.

"Para los observadores del continente americano esta es una excelente oportunidad de identificar la llegada del 1998 WT24 en la mañana del sábado, 15 de diciembre, cuando se deslize a través de la franja norte del brillante cúmulo abierto M38 en la constelación de Auriga", dice Roger Sinnott, Editor Principal de la revista Sky & Telescope. "Este evento tendrá lugar cerca de las 8:20, Hora Universal (esto es, 3:20 a.m. Hora del Este o 12:20 a.m. Hora del Pacífico). El asteroide estará en su máximo esplendor, aproximadamente de magnitud 9.5".

"Este es uno de los dos asteroides Cercanos a la Tierra conocidos, que será más brillante que una estrella de magnitud 10 antes del año 2027", añade Rogers. El otro es Toutatis 4179, el cual tendrá un brillo de magnitud 8.9 durante un encuentro cercano con la Tierra en el año 2004. Aunque Toutatis ser&aacute un poco más brillante que el 1998 WT24 ahora, ser&aacute más difícil de observar debido al brillo de la Luna llena.

Derecha: Sólo pasaba por aquí... la Tierra vista desde el asteroide Toutatis en el año 2004. [más información]

Tanto el 1998 WT24 como el Toutatis son considerados Asteroides Potencialmente Peligrosos -- que en inglés se abrevia como PHA (siglas de Potentially Hazardous Asteroids). Un asteroide es considerado un PHA si puede acercarse a menos de 0.05 UA (unidades astronómicas) de la Tierra y si es más grande que unos cuantos metros", explica Yeomans. "Hoy en día sabemos que existen 354 PHAs y la lista sigue creciendo conforme se descubren otros nuevos".

Afortunadamente, ninguno de los PHA que se conocen representa una amenaza inmediata para nuestro planeta. Pero, dice Yeomans, esto podría cambiar. Los impulsos gravitacionales experimentados por tales asteroides al pasar por los planetas, pueden colocar a uno en ruta de colisión con la Tierra.

De hecho, la órbita del asteroide 1998 WT24 ha sido modificada de mnanera significativa por esta clase de encuentros.

Explica Yeomans: "Este objeto probablemente comenzó su vida hace mucho tiempo en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter". Las interacciones gravitacionales entre Marte y Júpiter, y más tarde con la Tierra, transformaron la amplia órbita del 1998 WT24 en una mucho más pequeña que es la que sigue hasta ahora. Actualmente, el asteroide se aproxima al Sol, aún más que Mercurio. Y su distancia máxima al Sol es de sólo 1.02 AU; apenas más allá de la órbita terrestre.

Abajo: Mercurio, Venus, la Tierra y 1998 WT24 el 14 de diciembredel 2001. Haga clic en la imagen para manipular un modelo tridimensional de la órbita del asteroide. Crédito: Programa de Objetos Cercanos a la Tierra del JPL.

Conforme el 1998 WT24 se aleja y regresa a través del sistema solar interior, puede tener encuentros cercanos con tres planetas: Mercurio, Venus y la Tierra. En verdad, se acerca a ellos muy a menudo durante un año terrestre. Estos sobrevuelos con su potencial para alterar órbitas, son una razón por la cual los astrónomos mantienen un rastreo muy de cerca de este gran asteroide.

El 1998 WT24 es interesante también por otra razón: Su máxima distancia al Sol, 1.02 UA, coincide casi exactamente con la de la Tierra. Esto hace que el asteroide sea un blanco particularmente atractivo para misiones espaciales. "Una regla sencilla", dice Yeomans, "es que entre más se asemeje la órbita de un objeto a la de la Tierra, cuanto más fácil es alcanzarla con un mínimo gasto de combustible. Sería relativamente simple y económico hacer llegar una sonda espacial hasta un asteroide como el 1998 WT24".

No hay planes de hacerlo por el momento, pero ¿Quién sabe que nos depara el futuro? "Por ahora no sabemos nada acerca de 1998 WT 24 -- es decir, excepto por su tamaño aproximado y su órbita. Su acercamiento a la Tierra este fin de semana podría mejorar ampliamente nuestro conocimiento", dice Yeomans.

Nota del Editor: El asteroide 1998 WT24 estará en su punto más cercano a la Tierra a las 0600 UT, diciembre 16. (10 p.m. Hora del Pacífico el sábado, diciembre 15). Los astrónomos aficionados que deseen observar la roca espacial no deberían preocuparse mucho en agarrarlo en el momento exacto de su mínima distancia a la Tierra. El asteroide será mas brillante que una estrella de magnitud 10, convirtiéndose en blanco fácil para los telescopios -- todo el fin de semana.

Enlaces a la Red y más...

Efemérides del 1998 WT24 -- (JPL) Este programa le ayudará a encontrar el asteroide para observaciones por telescopio.

Galería de Videos del 1998 WT24 -- (SpaceWeather.com) Películas e imágenes del 1998 WT24

see captionInvestigación de Asteroides por Radar -- (JPL) El Radar es una herramienta importante para obtener información sobre las propiedades y órbitas de los asteroides.

Derecha: Los astrónomos utilizaran el Radar Goldstone de 70 metros de diámetro para estudiar el asteroide 1998 WT24 mientras pasa cerca de la Tierra. [más información]

¡Es el Toutatis! -- (Science@NASA) más información sobre otro brillante asteroide que visitará la Tierra in 2004.

La órbita del 1998 WT24 -- (JPL) explore la órbita de este asteroide en 3 dimensiones.

¿Qué es un Asteroide Potencialmente Peligroso? -- (JPL)

Encuentros cercanos del 1998 WT24 con la Tierra, Venus y Mercurio -- (NeoDys) elementos orbitales y encuentros planetarios desde 1950 hasta 2100.

1999 RD32 -- Este enorme asteroide llegó muy cerca de la Tierra en 1969, pero nadie lo notó.


Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionario Responsable de NASA: John M. Horack
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips


Curator: Bryan Walls
Relaciones con los Medios: Steve Roy
Traducción al Español: Carlos Román
Editor en Español: Héctor Medina
El Directorio de Ciencias del Centro Marshall de Vuelos Espaciales (Marshall Space Flight Center) de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA, que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA, y colaborar con los científicos en su labor de difusión.