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Sedimentos Marcianos

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Marte Sedimentario

Imágenes enviadas por la nave Observador Global de Marte muestran capas de rocas sedimentarias que podrían haberse formado bajo el agua, en el lejano pasado marciano.

NASA
Marshall Space Flight Center

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4 de Diciembre, 2000 -- En el que puede ser su mayor descubrimiento hasta la fecha, científicos que estudian Marte afirman que las imágenes de alta resolución mostrando capas de rocas sedimentarias, nos pintan un cuadro del pasado de Marte que podría haber tenido numerosos lagos y mares poco profundos.

"Vemos gruesas capas de rocas diferenciadas dentro de cráteres y otras depresiones, que en un conjunto de evidencias nos indica que pueden haberse formado en lagos o mares poco profundos. Nunca antes habíamos tenido este tipo de evidencias irrefutables que muestran que las rocas sedimentarias se encontraban en todas partes de Marte," dijo el Dr. Michael Malin, investigador principal de la Cámara Orbital de Marte a bordo de la nave espacial Explorador Global de Marte (MGS en inglés) del Sistema de Ciencias Espaciales Malin (MSSS), de San Diego, California, EEUU. "Estas imágenes nos dicen que Marte en sus comienzos era muy dinámico, y que puede haber sido bastante más parecido a la Tierra de lo que muchos de nosotros estabamos pensando."

Estas estructuras de capas de rocas donde antes hubo lagos, son comunes en la Tierra. Las capas de sedimentos tipo panqueques se comprimen y encementan formando un registro de rocas de la historia del planeta.

Arriba: Esta imagen del Explorador Global de Marte muestra el suelo estratisficado en el sector occidental de la Sima de Candor en el gran Valle Marineris. El patrón uniforme -- capas con propiedades y grosores semejantes repetidas más de cien veces -- sugieren que la deposición fue interrumpida en intervalos regulares o episódicos. Cuando en la Tierra se encuentran patrones como estos, generalmente indican la presencia de sedimentos depositados en ambientes dinámicos y energéticos, como los submarinos.

Las áreas de capas sedimentarias en Marte se reparten y extienden por el planeta. Son más comunes dentro de los cráteres de impacto de la Terra de Arabia occidental, las llanuras inter-cráteres de la Terra Meridiani, las simas del Valle Marineris y partes del borde noreste de la Cuenca de Hellas. Los científicos comparan las capas de rocas marcianas a estructuras geológicas vistas en el Sur-Oeste de Estados Unidos, como el Gran Cañón del Colorado y el Desierto pintado de Arizona.

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"Advertimos que las imágenes de Marte nos dicen que la historia es de hecho bastante complicada y sin embargo sus implicaciones son tremendas. Marte ha preservado para nosotros, en sus rocas sedimentarias, un registro de eventos muy diferentes a los que allí ocurren hoy día," dice el Dr. Ken Edgett, científico funcionario de MSSS. "Esto está cambiando la forma como analizamos la historia temprana de Marte -- una época de hace unos 3 mil quinientos millones de años atrás."

"En la Tierra, las rocas sedimentarias preservan la historia de la superficie de nuestro planeta, y dentro de esa historia, el registro fósil de la vida. Es razonable buscar evidencias de vida pretérita en Marte en estas capas sedimentarias, tan tremendamente parecidas," dice Malin. "Lo que es nuevo en nuestro trabajo es que Marte nos ha mostrado que hay allí muchos más lugares donde buscar, y que estos materiales pueden ser fechados en las épocas más tempranas de la historia marciana."

Malin agrega, "previamente no era un defensor decidido de la teoría que Marte fue cálido y húmedo en su historia temprana. Pero mi visión anterior de Marte fue realmente sacudida cuando vi nuestra primera imagen de alta resolución de la Sima de Candor. Las gruesas capas casi idénticas, son casi imposibles de crear sin agua."

Como una alternativa a los lagos, Malin y Edgett sugieren que una atmósfera más densa en el Marte temprano, pudo permitir que grandes cantidades de arenas desplazadas por el viento se depositaran en la superficie, en forma tal que hubiesen creado roca sedimentaria.

"Hemos resuelto una pequeña parte de un puzzle tremendo," dijo Malin. "No hay en la caja una ilustración que nos muestre cómo se supone que debiera ser cuando esté completo, y estamos seguros que faltan la mayoría de las piezas."

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Arriba: Mientras que en Marte, muchos de los afloramientos estratificados de cráteres y simas parecen acantilados escalonados compuestos de materiales semejantes con grosores parecidos (ejemplo: Sima de Candor), otros afloramientos estratificados son laderas suaves, con bandas claras y oscuras alternadas. El mejor ejemplo de este tipo se encuentra al sur del Cráter Holden (izquierda). Un valle, el Valle Uzboi, entra por el lado suroeste de este cráter de 141 km de ancho. No muy lejos de donde el Valle Uzboi encuentra el Crater Holden, las cámaras del Explorador Global de Marte captaron laderas y salientes redondeadas (derecha) consistentes en bandas alternativamente claras y oscuras. [más información]

"Estos últimos descubrimientos del Explorador Global de Marte nos dicen que se requiere de más estudio, tanto desde la órbita y la superficie, para descifrar la apasionante historia del agua en Marte," dijo el Dr. Jim Garvin, científico del Programa de Exploración de Marte en las oficinas centrales de NASA. "Nuestra estrategia científica para descubrir sobre el agua, es procurando llevar a cabo estudios en terreno, y finalmente tomar muestras, todo ello basado en estos descubrimientos recientes sobre Marte, y adaptándonos a lo nuevo que vamos comprendiendo."

"Marte parece sorprendernos continuamente con descubrimientos inesperados," dijo el Dr. Edward Weiler, Curador Asociado para la Ciencia Espacial en las oficinas centrales de la NASA. "Estos hallazgos podrían ser la clave para resolver algunos de los mayores misterios de Marte, y también nos advierten que nuestros nuevo programa de exploración de Marte necesita tener flexibilidad para ir adaptándose de manera racional."

"El descubrimiento de depósitos sedimentarios estratificados es algo que los biólogos han estado esperando," dijo el Dr. Ken Nealson, director del Centro para la Detección de Vida del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA's en Pasadena, California, EEUU. "Tal vez los sitios preferidos para que los biólogos busquen fósiles o evidencias de vida extinguida en la Tierra son los sedimentos de lagos y océanos tales como estos sitios que nos describen Malin y Edgett."

Más imágenes del Explorador Global de Marte

La misión Explorador Global de Marte, una nave en órbita a ese planeta, es administrada por el JPL para la Oficina de Ciencia Espacial de NASA, en Washington, DC. Sistema de Ciencias Espaciales Malin construyó y opera el sistema de cámaras. Lockheed Martin Astronautics, en Denver, Colorado, desarrolló y opera la nave espacial.

Vínculos Web

Página principal del Explorador Global de Marte - de NASA/JPL

Sistema de Ciencias Espaciales Malin -- MSSS opera y procesa la información obtenida por instrumentos en misiones planetarias bajo contrato con la Administración Nacional para la Aeronáutica y el Espacio (NASA).


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