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Se descubrió el objeto cercano a la Tierra número diez mil

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25 de junio de 2013: Se han descubierto recientemente más de 10.000 asteroides y cometas que pueden pasar cerca de la Tierra. El objeto cercano a la Tierra número 10.000, el asteroide llamado 2013 MZ5, fue detectado por primera vez durante la noche del 18 de junio de 2013 por el telescopio Pan-STARRS-1 (Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System, en idioma inglés, o Telescopio de Sondeo Panorámico y Sistema de Respuesta Rápida, en idioma español), ubicado en la cumbre del cráter Haleakala, en Maui. La exploración que lleva a cabo el telescopio PanSTARRS está financiada por la NASA y es dirigida por la Universidad de Hawái.

"El hallazgo de 10.000 objetos cercanos a la Tierra es un hito realmente significativo", dijo Lindley Johnson, quien es un ejecutivo del Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Observations o NEOO, por su acrónimo en idioma inglés), de la NASA, en las oficinas centrales de la entidad. "Pero debemos encontrar al menos diez veces más objetos para poder asegurar que hallamos algunos, o todos, los que podrían impactar y ocasionar un daño importante a los ciudadanos aquí en la Tierra".

10,000 NEOs (splash)
El asteroide 2013 MZ5 tal como lo observó el telescopio PanSTARR-1, de la Universidad de Hawái. En esta imagen animada (gif), el asteroide se mueve en relación con un escenario fijo de estrellas. Crédito de la imagen: PS-1/UH - Versión sin comentarios (en idioma inglés).

Los objetos cercanos a la Tierra (Near-Earth objects o NEOs, por su acrónimo en idioma inglés) son asteroides y cometas que pueden acercarse a una distancia orbital de la Tierra, dentro de aproximadamente los 45 millones de kilómetros (alrededor de 28 millones de millas) de distancia. Su tamaño varía desde unos pocos metros (o pies) hasta los 41 kilómetros (25 millas), en el caso de Ganímedes 1036, el asteroide cercano a la Tierra más grande que se ha encontrado. El 98 por ciento de todos los objetos cercanos a la Tierra conocidos fue detectado primero por exploraciones respaldadas por la NASA (estadísticas).

El asteroide 2013 MZ5 mide aproximadamente 300 metros (1.000 pies). Su órbita es muy conocida y no se acercará lo suficiente a la Tierra como para ser considerado potencialmente peligroso.

"El primer objeto cercano a la Tierra fue descubierto en el año 1898", dijo Don Yeomans, quien es, hace mucho tiempo, el director de la Oficina del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Program Office, en idioma inglés), de la NASA, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory, en idioma inglés), de la NASA, en Pasadena, California. "En los últimos cien años, únicamente se habían encontrado alrededor de 500. Pero luego, a través del Programa de Observaciones de NEOs, de la NASA, en el año 1998, los hemos estado 'cosechando'. Y con los nuevos y más competentes sistemas, estamos aprendiendo aun más acerca de dónde están los NEO en la actualidad, en nuestro sistema solar, y dónde estarán en el futuro".

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De los 10.000 descubrimientos, aproximadamente el 10 por ciento son más grandes que seis décimos de un kilómetro (casi el tamaño que podría producir consecuencias en nuestro planeta, si alguno de ellos impactara contra la Tierra). No obstante, el programa NEOO, de la NASA, ha descubierto que ninguno de estos NEO más grandes representa en la actualidad una amenaza de impacto y, probablemente, solo queden por descubrir algunas docenas más de estos grandes NEOs.

La gran mayoría de los NEO miden menos que un kilómetro (la cantidad de objetos de un tamaño en particular aumenta a medida que sus tamaños disminuyen). Por ejemplo, se espera que haya alrededor de 15.000 NEOs del tamaño de un campo y medio de fútbol (140 metros o 460 pies), y más de un millón que miden aproximadamente un tercio de un campo de fútbol (30 metros o 100 pies). Para que un NEO golpee la Tierra y provoque una significativa devastación en áreas pobladas, tendría que medir alrededor de 30 metros (100 pies) o más. Se ha descubierto casi el 30 por ciento de los NEO de 140 metros, pero se ha detectado menos del 1 por ciento de los NEO de 30 metros.

Cuando fue creado, el Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra, de la NASA, proporcionó apoyo para programas de búsqueda llevados a cabo por el Laboratorio Lincoln del Instituto de Tecnología de Massachusetts (Massachusetts Institute of Technology's Lincoln Laboratory o LINEAR, por su acrónimo en idioma inglés); el Laboratorio de Propulsión a Chorro (NEAT); la Universidad de Arizona (Spacewatch y, posteriormente, Catalina Sky Survey) y el Observatorio Lowell (LONEOS). Todos estos equipos de búsqueda informan sus observaciones al Centro de Planetas Menores (Minor Planet Center, en idioma inglés). En este centro, se reciben los informes de observatorios de todo el mundo y se realizan las correlaciones con los objetos. Allí se les otorgan designaciones únicas para cada uno y se calculan sus órbitas.

10,000 NEOs (orbit, 200px)
Haga clic aquí para ver una órbita interactiva del asteroide cercano a la Tierra 2013 MZ5. En la imagen, aparecen también los planetas Marte, Venus, Mercurio y Tierra.

"Cuando comencé a buscar asteroides y cometas, en el año 1992, el descubrimiento de un objeto cercano a la Tierra era un suceso raro", señaló Tim Spahr, quien es el director del Centro de Planetas Menores. "En la actualidad, registramos un promedio de tres descubrimientos de NEOs por día, y, por mes, el Centro de Planetas Menores recibe cientos de miles de observaciones de asteroides, incluyendo los que se encuentran en el cinturón principal. El trabajo que han realizado las exploraciones de la NASA, y los demás astrónomos profesionales y aficionados, para descubrir y rastrear NEOs es verdaderamente notable".

En una docena de años, el programa logró su meta de descubrir el 90 por ciento de los objetos cercanos a la Tierra más grandes que 1 kilómetro (3.300 pies). En diciembre de 2005, la NASA recibió instrucciones del Congreso para extender la búsqueda con el fin de hallar y catalogar el 90 por ciento de los NEO de un tamaño mayor que los 140 metros (500 pies). Cuando se logre esto, el riesgo de que se produzca un futuro impacto no advertido contra la Tierra se reducirá a un nivel de apenas el 1 por ciento, comparado con los niveles de riesgo anteriores a la exploración. Esto reduce el riesgo para las poblaciones de seres humanos porque una vez que una amenaza de NEO se conoce con anticipación, el objeto podría ser desviado utilizando las actuales tecnologías espaciales.

Actualmente, los equipos más importantes dedicados al descubrimiento de NEOs son Catalina Sky Survey, Pan-STARRS, de la Universidad de Hawái y LINEAR. La tasa actual de descubrimiento de NEOs es de aproximadamente 1.000 por año.

Créditos y Contactos
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Ángela Atadía de Borghetti
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Ángela Atadía de Borghetti

Más información

El Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra, de la NASA, dirige y financia la búsqueda, el estudio y la monitorización de asteroides y cometas cuyas órbitas periódicamente los traen cerca de la Tierra. El Centro de Planetas Menores está financiado por la NASA y patrocinado por el Observatorio Astrofísico Smithsoniano (Smithsonian Astrophysical Observatory, en idioma inglés), en Cambridge, Massachusetts. El JPL dirige la Oficina del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. El JPL es una división del Instituto de Tecnología de California (California Institute of Technology, en idioma inglés), en Pasadena. Se puede hallar más información acerca de asteroides y objetos cercanos a la Tierra en: http://neo.jpl.nasa.gov/, http://www.jpl.nasa.gov/asteroidwatch y a través de Twitter en: http://www.twitter.com/asteroidwatch.